Honduras, the Deadliest Country in the World for Environmental Defenders, Is About to Get Deadlier

Activists in Honduras could soon face up to 20 years in prison for simply marching in the streets after Congress passed an article of the new Criminal Code last week that opposition lawmakers claim criminalizes social protest as a form of “terrorism.”

Opposition lawmaker Rasel Tomé of the left-wing Libre party told AFP that the move marked an assault on civic and political freedoms. “A mobilization for the defense of Indigenous people, labor, political and environmental rights cannot be characterized as crimes of terrorism,” he argued. “That’s why we voted against (the article).”

Human rights defenders have raised alarm over the proposed reform, arguing that the sweeping definition of “terrorism” in the bill leaves activists and social leaders vulnerable to harsh criminalization and violence at the hands of military and police forces.

“This project seeks to anticipate – to suffocate at times and above all anticipate – possible popular overflows.”

Article 590 of the new Criminal Code defines “terrorist associations” as groups with the aim of “gravely subverting the constitutional order or provoking a state of terror in the population or part of it.” Critics were particularly concerned by the section of the article that states that a group can be considered terrorist association “even if its established purpose is a lawful one” and the fact that judges will have discretion to determine what fits the definition of terrorism.

The article, passed with 42 votes in favor, 33 against, and one abstention, goes on to establish “prison sentences of 15 to 20 years” and a fine as punishment for the “managers, promoters or financiers” of such “terrorist” organizations.

Social movements suffer brutal legacy of U.S.-backed coup

Eugenio Sosa, sociologist and professor at the National Autonomous University of Honduras, characterized Article 590 as a continuation of a trajectory beginning with the 2009 U.S.-backed coup that has escalated toward more violent means of clamping down on civil society.

“After the experience of the (post-coup) resistance movement, citizens of different sectors in Honduras have been permanently mobilized for multiple issues linked to human rights, natural resources, land, (and) university students’ rights,” Sosa, author of the book “Dinámica de la protesta social en Honduras,” told Upside Down World in a phone interview. “This project seeks to anticipate – to suffocate at times and above all anticipate – possible popular overflows … in the face of a general public that is very jaded by impunity, corruption, and very severe social inequality.”

Amid the immediate shock and confusion of the June 28, 2009, ouster of former Liberal Party President Manuel Zelaya, social movements consolidated a broad-based resistance movement in the streets to in an attempt to rollback the coup and halt the grave human rights abuses accompanying the military takeover. The unprecedented National Front of Popular Resistance also demanded deeper transformation of the country’s young and fragile democracy through a National Constituent Assembly to rewrite the 1982 Constitution.

But the crackdown on the popular uprising was bloody, and according to a December 2009 report from the Inter-American Commission for Human rights, included deaths, declaring martial law, criminalizing dissent, arbitrary detention, militarization, and a host of other grave violations of human and political rights.

The human rights situation continued to deteriorate after the coup with targeted assassinations, forced disappearances, and torture as state terror rained down on human rights defenders, journalists, lawyers, LGBTI activists, Indigenous and campesino leaders, and others. According to Global Witness, Honduras is the most dangerous country in the world for environmental defenders, with more than 120 killed since 2010, while the Inter-American Commission on Human Rights documented murders of 28 journalists between 2010 and 2015.

And this was all before protesters could be legally classified as terrorists.

Institutionalizing criminalization of dissent

Leader of the grassroots movement Ofraneh, representing the country’s Afro-Indigenous Garifuna communities, Miriam Miranda – who has suffered threats, attacks, violent arbitrary detention, and other harassment as a result of her outspoken criticism of neoliberal privatization and land grabbing in Honduras – told Upside Down World that Article 590 is the latest in a series of “legislative blows” to freedom of expression and the right to protest that have reached new heights this year with the Criminal Code reforms.

“The current government administration has done everything possible to restrict dissent as part of the re-election strategy laid out by the Juan Orlando Hernández regime,” she said, referring the president’s bid for a second term in office, a move that many have condemned as unconstitutional. She also noted that mainstream media has played a role in downplaying the extent of public outcry and protest in the country.

Miranda added that the “recomposition of political forces” since 2009 has paved the way for the “approval of countless neoliberal and undemocratic laws,” while systematic disappearance and assassinations of government detractors has been largely overshadowed by high levels of everyday violence, fueled by the generalized lawlessness brought on by the coup.

The murder of iconic resistance leader and Indigenous environmental activist Berta Cáceres in March 2016 – after she had suffered numerous assassination attempts, harassment, and threats of physical and sexual violence as a top target on a military hit list – is one emblematic case in an unchecked human rights and impunity crisis.

Many fear the assault on dissident voices in the deadliest country in the world for environmental defenders and one of the most dangerous countries in the world for journalists will only get worse with Article 590.

An earlier version of Article 590 targeted social protest as terrorism even more explicitly, including in the definition of terrorist associations those that “seriously alter the public peace.” After facing widespread opposition, the controversial clause was scrapped in the final version of Article 590 that was just approved, but critics are highly concerned that the inclusion of groups with both legal and illegal aims in the definition of terrorism leaves the potential for interpretation dangerously broad.

The article, together with the other reforms in the new Criminal Code, are expected to take effect next year. But not without a fight.

Libre’s Tomé told Upside Down World he has put forward a motion to reconsider the article, calling for removal of the clause that drags organizations with established “lawful” purposes into the definition of terrorist groups. He said he hopes Liberal lawmakers will back the effort, but claimed that the party’s position on the issue has been “volatile.”

Tomé and his colleagues already successfully removed from the new Criminal Code a controversial reform that had been approved earlier this year. Article 335-B, also referred to as the “Gag Law,” targeted journalists with four to eight years in jail for the crime of “apology, exaltation or justification” of terrorism. The reform drew criticism from the Inter-American Commission for Human Rights and United Nations human rights office, which argued that the ambiguity of the article threatened to restrict freedom of expression, while Honduras’ public prosecutor’s office symbolically declared the reform unconstitutional.

Congress voted earlier this month to repeal Article 335-B, though it will remain in force until the new Criminal Code takes effect. But whether Libre will be successful in winning an overhaul of Article 590 will depend on its ability to organize a unified opposition within Congress.

Tenuous opposition fumbles in Congress

An article in Honduran media outlet El Pulso the day after the vote on Article 590 argued that despite being critical of the move to criminalize social protest and blaming lawmakers of President Juan Orlando Hernández’s National Party for pushing through the reform, members of the opposition in Congress enabled it to go through by showing up to allow Congress to reach quorum without staying to vote against the controversial reform.

El Pulso’s Oscar Estrada noted that the session began with 107 of 129 members of Congress present, but many Libre and Liberal Party members later abandoned the room, “leaving the National Party to approve the polemical article by a simple majority.”

“Honduras faces a dispute between neoliberal and authoritarian projects and the search for more popular projects from the citizens, social movements, and some opposition politicians.”

The votes in favor overwhelmingly came from President Juan Orlando Hernández’ ranks, with just two Liberal Party lawmakers siding with 40 National Party lawmakers to approve the article. On the opposing side, 11 Libre lawmakers were joined by 16 Liberal Party members and six other lawmakers in rejecting the measure. Libre’s 28 seats together with the Liberal Party’s 31 seats outnumber the National Party’s 52 members of Congress.

“If the opposition lawmakers had stayed in the session to which they gave quorum, the article wouldn’t have passed,” wrote Estrada.

But Sosa argued that the framing in recent years of the Liberal Party, historically part of the country’s ruling elite, as an opposition force in the post-coup era is uncomfortable at best, and could create unrealistic expectations for how lawmakers may vote in Congress.

“I don’t know what to expect from a more than 100-year-old ruling party in Honduras, responsible for everything that is happening, above all the coup,” he said, arguing that even though the numbers add up for Libre and the Liberal Party to join forces as an opposition bloc, it is largely “self-damaging to see the opposition in this way” since the Liberal Party is “part of the same oligarchic group” as the National Party.

Factions of the Liberal Party – together with the Supreme Court, Congress, and the military – conspired to carry out the coup against Zelaya, a wealthy rancher, after he made modest progressive reforms during his term in office, most controversially calling for a non-binding poll on whether to hold a referendum in the 2009 election on convening a Constituent Assembly to rewrite the Constitution.

When asked by Upside Down World about the opposition’s attendance at the session, Libre’s Tomé did not clarify why so many members of Congress were not present for the vote. “Each lawmaker answers for his or her actions,” he said. “I cannot assume the reasons of other members of Congress (for not being present), it is their responsibility to explain their reasons.”

Election looms

With Libre positioning itself as the legitimate opposition force in Congress by leading the effort to block repressive reforms to the Criminal Code, the upcoming Nov. 26 elections are a key opportunity. Gaining political power could mean preventing a further rollback of rights and finally fighting for the deeper political transformation that was at stake when elites and the military, backed by the U.S. State Department, executed the 2009 coup.

As Sosa put it, “Honduras faces a dispute between neoliberal and authoritarian projects and the search for more popular projects from the citizens, social movements, and some opposition politicians.”

Activists hold a vigil in memory of slain Honduran Indigenous leader Berta Cáceres at the doors of the Organization of American States. Source: Creative Commons / Flickr–CIDH Daniel Cima

But eight years after constitutional crisis, the road to rebuilding the country’s fragile democracy is still fraught with challenges.

President Juan Orlando Hernández, who beat Libre’s candidate Xiomara Castro in the 2013 election amid widespread cries of electoral fraud, is running for a second term – a move that critics have slammed as unconstitutional and that has become the hallmark of right-wing hypocrisy and political amnesia in the country less than a decade after coup-perpetrators justified Zelaya’s ouster by falsely claiming he was attempting to seek re-election.

And two months ahead of the election, an opposition coalition between Libre, the Anti-Corruption Party, and the Innovation Party and United Social Democracy alliance (PINU-SD) – united under the banner “Opposition alliance against the dictatorship” and represented by candidate Salvador Nasralla – has warned of a concerted government fraud plot to rig the election and promise a more thoroughly-planned and technologically-supported repeat of the contested 2013 race. Criminalizing protesters as terrorists in the new Criminal Code could help shield Hernández from a popular uprising in case of fraud.

But the land activists, human rights defenders, environmental warriors, and other dissident voices putting their bodies on the line to defend their rights and resources have already lost too many to the struggle since the last election. Social movements are increasingly in the crosshairs, and they can’t afford another opposition loss.

Source: UpsideDownWorld.org

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NY Times: Los herederos de Berta Cáceres

En vez de instalar el temor, el asesinato de la líder ambientalista fortaleció su legado: las comunidades lencas en Honduras se siguen organizando para luchar por sus territorios y su segunda hija, Bertha Zúñiga Cáceres, se ha convertido en una de las dirigentes de este movimiento.

RÍO BLANCO, Honduras — Bertha Zúñiga supo desde niña que defender un río o un pedazo de tierra podía ser una ocupación mortal. Lo supo a través de su madre, que marcó los recuerdos de su infancia: mamá en televisión denunciando la corrupción del gobierno durante una protesta; mamá llegando de noche con el brazo morado por el garrotazo de un policía; mamá vigilada por un extraño en un coche sin matrícula.

“Ser hija de Berta Cáceres a veces era muy agobiante. Era tan frecuente el peligro, que se volvió normal vivir así”, dice ahora Zúñiga, junto a un altar de flores rojas. “En un momento pensé: ‘Ojalá mamá se dedicara a otra cosa’. Luego comprendí que el mundo necesita gente como ella”.

Es una mañana calurosa de sábado, 4 de marzo de 2017, día en que Berta Cáceres, la activista más reconocida de Honduras, hubiera cumplido 46 años. En la comunidad de Río Blanco, a tres horas en auto desde La Esperanza, el pueblo donde Cáceres nació, decenas de comuneros, activistas extranjeros y periodistas se han reunido a la sombra de un roble de casi cien años: aquí es donde Cáceres reunía a los indígenas lencas para organizar la resistencia contra el proyecto de una represa que iba a secar el Gualcarque, un río sagrado para ellos.

Ahora, bajo el mismo roble, la única de sus hijas que heredó su nombre la recuerda.

Zúñiga tiene 26 años, pero si le viera caminar por la calle, alguien podría confundirla con una adolescente muy seria que aún no termina la secundaria. Su apariencia frágil engaña: a su edad es licenciada en Educación graduada en Cuba y, a fines de mayo de este año, fue elegida como coordinadora general del Consejo Cívico de Organizaciones Populares e Indígenas de Honduras (Copinh), la organización que su madre fundó y lideró hasta el 2 de marzo de 2016: el día en que dos intrusos armados entraron a su casa cerca de la medianoche y la mataron a balazos.

“Mi madre no murió, sino que fue puesta en esta tierra como una semilla”, dice Zúñiga frente a una muchedumbre que celebra su metáfora. Una anciana quema copal y murmura un rezo mientras el humo se expande entre las banderolas del Copinh y la gente que lleva camisetas con el rostro de la activista. Los niños dejan velas encendidas junto al altar que tiene un cuadro con su retrato más famoso: el que los medios del mundo difundieron en 2015 cuando Berta Cáceres recibió el premio Goldman, considerado el nobel ambiental, por su lucha en defensa del territorio lenca, la etnia más numerosa de las ocho que habitan Honduras.

“No solo querían matarla, querían descabezar la organización, desaparecerla”, dice Zúñiga. “Pero se equivocaron”.

Hay quienes la llaman “la heredera”, pero a ella no le gusta el título. “No me siento ‘la heredera’ de mi madre, porque las luchas son colectivas”, dice Zúñiga.

Para Berta Cáceres, algunas luchas y sus diferentes enemigos —la explotación de la naturaleza, el racismo, la discriminación sexual, la opresión de las mujeres— eran una sola. Cáceres se preocupó de organizar talleres para que los lencas conocieran sus derechos. Les daba información de cómo las represas habían afectado a otros pueblos en el mundo, como en Guatemala y Brasil. Creó un albergue para mujeres que eran maltratadas por sus maridos y un área dentro del Copinh para proteger los derechos de la comunidad LGBT, algo inusual en las organizaciones indígenas de América Latina.

“Gracias a Berta pude identificarme públicamente como gay, a sentirme bien conmigo mismo”, dice José Gaspar Sánchez, de 24 años, coordinador de Diversidad Sexual y uno de los líderes principales del Copinh. “Berta también sufrió violencia machista en su hogar. Por eso luchó para sacar esa mentalidad de las comunidades”, dice Lilian López, de 42 años, discípula de Cáceres y hoy coordinadora de las Mujeres en la organización. “La compa se llenaba de ira al ver que los autoridades, los empresarios, hasta algunos familiares insinuaban que ser indígena es ser ignorante”, dice Tomás García, dirigente lenca que asumió el cargo de Cáceres inmediatamente después de su muerte. “Con ella iniciamos un ‘proceso emancipatorio’ y no vamos a parar”.

A un año del homicidio de Cáceres, los dirigentes del Copinh y las casi 200 comunidades que agrupa en varios distritos y provincias, continúan en ese trabajo. Y ahora Bertha Zúñiga, su hija, ha decidido abrazar ese legado.

Desde que su madre murió, Zúñiga decidió dejar por un tiempo la maestría en Estudios Latinoamericanos que cursaba en Ciudad de México para trabajar a tiempo completo en el Copinh y seguir de cerca las investigaciones del homicidio de su madre. Un crimen que, según Zúñiga, solo muestra señales de continuar impune.

Hasta junio de 2017, ocho hombres han sido acusados de su asesinato: algunos están vinculados con el ejército hondureño y dos de ellos tienen relación con la compañía Desarrollos Energéticos S. A. (DESA), dueña de la represa. La empresa ha negado “cualquier vinculación con hechos de violencia o intimidación en contra de cualquier persona” en relación con este caso.

El proceso judicial, sin embargo, tiene un velo de sospecha: el expediente fue robado dos veces y la fiscalía lanzó acusaciones sobre luchas de poder internas en el Copinh, deslizando la posibilidad de que el autor del crimen fuera alguno de sus miembros.

Zúñiga dice que no le sorprende: hay periodistas y troles de internet que cuelgan videos difamando al Copinh y a ella, diciendo que se aprovecha del nombre de su madre, que ella y sus hermanos se pasean por el mundo desprestigiando a Honduras, que se aprovecha de la pobreza del pueblo lenca para enriquecerse.

“Mi madre nos advirtió de todo lo que se venía”, dice Zúñiga. “Ella decidió asumir el costo más alto. Ahora estamos preparados para asumir el nuestro”.

‘Quieren llenarnos de terror’

La figura de un padre o una madre que han dado su vida por una causa siempre marca a sus descendientes: hay quienes huyen de ese legado y quienes sienten la necesidad de asumir esas luchas.

La brasileña Elenira Mendes, hija del ambientalista Chico Mendes, creó un instituto para continuar con la lucha de su padre luego de su asesinato. El peruano Víctor Pío, hijo de un respetado jefe asháninka, vive amenazado por asumir el liderazgo de su comunidad luego de que traficantes de madera acribillaran a su padre, quien llevaba veinte años pidiendo la titulación de sus tierras. El mexicano Isidro Baldenegro, hijo de un líder tarahumara, tomó el puesto de su padre cuando unos sicarios lo mataron por defender los bosques de su etnia. En enero de 2017, Baldenegro —quien recibió el Premio Goldman al igual que Cáceres— fue asesinado igual que su padre.

Los cuatro hijos de Cáceres no tomaron la bandera de su madre por un arrebato de heroísmo: aprendieron a querer y respetar las luchas sociales desde niños.

En las fotos familiares, una Berta Cáceres veinteañera aparece cargando en hombros a alguna de sus hijas durante las marchas. Su hijo menor, Salvador —22 años, estudiante de Medicina en Argentina—, casi nace dentro de un taxi cuando ella se dirigía a una protesta. Cuando eran niños Cáceres solía leerles cuentos sobre el racismo, la guerra y el cuidado de la naturaleza. Aprendían juntos las canciones de Silvio Rodríguez, Mercedes Sosa y cantos indígenas. En las asambleas del Copinh tomaban fotos, ayudaban en la cocina, organizaban la radio comunitaria.

Bertha Zúñiga cuenta que solían pasar semanas enteras en las comunidades lencas. Para Cáceres era crucial que ellos conocieran cómo vivían los chicos indígenas. Que supieran por qué ellos no iban a la escuela, por qué sus padres tenían que partirse la espalda en los campos por menos de 2,50 dólares al día; por qué Honduras tiene los niveles más altos de desigualdad de América Latina: cerca de seis de cada diez hogares de las zonas rurales viven en pobreza extrema.

“A veces no quería enterarme de todo eso, pero ella nunca dejó que viviéramos indiferentes a esa realidad”, dice Laura Zúñiga, de 24 años, estudiante de Obstetricia en Buenos Aires.

Ella, al igual que sus hermanos, participó de movimientos estudiantiles y marchó junto a su madre para defender los derechos de las comunidades lencas. Durante las protestas, Cáceres les enseñaba también cuándo agacharse para no respirar el gas lacrimógeno que arrojaban los policías, qué distancia mantener de ellos para que no los arrestaran, cuándo correr y protegerse de las balas.

“Pero luego nos comenzamos a meter demasiado, al punto de no querer ir a estudiar, y Berta no nos soportaba dentro”, recuerda Olivia Zúñiga, de 27 años, abogada y candidata a diputada al Congreso Nacional de Honduras por el Partido Libre. La hija mayor de la activista cuenta que, durante el golpe de Estado a Manuel Zelaya en 2009, ella salía a escondidas a alguna toma de universidad o a marchas donde era seguro que ocurrieran enfrentamientos con policías y militares. Debido al peligro, Cáceres recibió apoyo de organizaciones internacionales para que tres de sus hijos estudiaran fuera de Honduras.

“Queríamos ser como ella”, dice Olivia Zúñiga. “Y mi madre entendía, pero no quería exponernos. De algún modo éramos su punto débil”.

Berta Cáceres sabía que, al menos en su país, las luchas sociales nunca fueron un asunto de sosegados idealistas.

Honduras es considerado el lugar más peligroso en el mundo para los activistas ambientales. Este país, donde ocho de cada diez homicidios quedan impunes, tiene la mayor cifra per cápita de asesinatos de activistas. Según Global Witness, 123 activistas hondureños han sido asesinados en los últimos siete años. Y esa cifra solo registra los casos conocidos.

De todas esas muertes, la de Cáceres fue la más sonada, la que ocupó titulares internacionales. Su asesinato, sin embargo, era solo un eslabón en una cadena de crímenes que venía de años atrás en el país. Las víctimas eran indígenas lencas, miembros del Copinh que también se oponían a la construcción de la represa en Río Blanco.

En 2013 un soldado mató a balazos al dirigente Tomás García durante una marcha contra la empresa DESA. En 2014 mataron a William Jacobo Rodríguez y, meses después, a su hermano de 15 años. El mismo año, el activista Juan Francisco Martínez fue asesinado y arrojado al río. En 2016, días después del asesinato de Cáceres, mataron de un disparo en el rostro a Nelson García cuando volvía a casa tras el desalojo de una comunidad por parte del ejército. Meses más tarde, Lesbia Janeth Urquía, otra activista del Copinh, fue encontrada muerta en una escombrera.

“No tenemos a dónde acudir, no tenemos ninguna confianza en el sistema de justicia”, dijo Berta Cáceres en 2013, ante Amnistía Internacional. “En Honduras defender los derechos humanos es un crimen, quieren llenarnos de terror”.

Antes de ser asesinada, Cáceres denunció 33 amenazas de muerte ante el Ministerio Público. Eran llamadas anónimas, correos electrónicos, mensajes de texto o amenazas directas de agentes de seguridad. Sus familiares cuentan que la activista tuvo la opción de refugiarse un tiempo en Estados Unidos donde reside una de sus hermanas, pero la rechazó. Comenzó a preocuparse en serio cuando las amenazas fueron más allá de ella y de su organización, y alcanzaron a su madre, a sus hijos y a su nieto de seis años.

‘No soy criada de nadie’

Tres semanas antes de que le dispararan, Berta Cáceres decidió dejar la casa de su madre en el barrio El Calvario y mudarse a una casa de una planta en El Líbano, un barrio rodeado de lomas verdes, a las afueras del pueblo. Sus amigos le decían que era peligroso mudarse a un lugar tan apartado. Cáceres insistía que allí estaría más tranquila. Quería proteger a su familia.

(La casa donde fue asesinada Berta Cáceres en La Esperanza, en el departamento de IntibucáCreditOswaldo Rivas para The New York Times)

“Había una carga terrible sobre ella”, recuerda Austra Bertha Flores y cuenta que su hija visitaba a un médico para que la ayudara a sobrellevar la presión. “Ante los demás no lo demostraba, pero yo la sentía con mucho temor. Decía: ‘Cualquier ratito me van a doblar estos hijos de puta’”.

La madre de Berta Cáceres tiene 84 años, una trenza larga y plateada hasta la cintura y el semblante de una abuela paciente. Enfermera de oficio, ha asistido más de cinco mil partos a lo largo de su vida. El pueblo admiraba tanto su labor que la eligió alcaldesa de La Esperanza en tres ocasiones. También fue gobernadora de Intibucá y diputada del Congreso Nacional en tiempos en que las mujeres en Centroamérica difícilmente tenían acceso a la vida política.

Sentada en la sala de su casa, hoy vigilada por unos policías armados con rifles, doña Austra Bertha recuerda los días en que su hija se encerraba en la oficina de muebles viejos que llamaba “la ratonera”, estudiando documentos y bebiendo café tostado con pimienta, como se acostumbra en la Honduras rural. O llegando de noche con una mochila con su laptop y papeles del Copinh, quejándose de un dolor punzante en la espalda. Eran hernias que, por falta de tiempo y dinero, no podía tratar.

(Austra Berta Flores, madre de Berta Cáceres, en su casa en La Esperanza, departamento de Intibucá, en marzo de 2017 CreditOswaldo Rivas para The New York Times)

La activista más reconocida de Honduras solía decir que no solo había heredado el nombre de su madre, sino también su vocación social. Berta Cáceres era una niña cuando recorrían juntas las comunidades lencas para atender a las parturientas. Ella calentaba agua en una olla, le alcanzaba a su madre las jeringas y las pinzas, alumbraba la cabaña con una vela. También llevaba medicinas y alimentos hasta los campos de refugiados salvadoreños que su madre apoyaba. Uno de sus hermanos mayores había sido guerrillero en Nicaragua y había vivido en la Unión Soviética. Berta admiraba a ese hermano. Quería ser como él.

En casa a nadie le sorprendía que cada año la eligieran dirigente estudiantil. Cáceres procuraba destacar en lo que hiciera: desde participar en debates políticos hasta en certámenes de belleza del pueblo, como la Feria de la Papa y Señorita Municipalidad. La activista que vestía camisas sueltas y jeans gastados, en las fotos de su adolescencia aparece sonriente con elegantes vestidos satinados, capas rojas y tocados de plumas multicolores. Nunca ganó la corona; solo el segundo lugar: el de princesa. “Pero era una princesa bien peleona”, cuenta su madre: “Le daba patadas a sus hermanos”. Ellos se enojaban cuando Berta se negaba a servirles la comida. Esperaban eso de ella por ser mujer. “No joda”, les contestaba, “no soy criada de nadie”.

“Lo que más me atrajo de ella fue su carácter y su valor, era una mujer sumamente irreverente, aunque podía ser bastante autoritaria”, recuerda Salvador Zúñiga, su exesposo y padre de sus hijos. Berta Cáceres tenía 17 años cuando se casaron y tuvieron a Olivia. Cáceres se había graduado del instituto como maestra de primaria, pero no buscaba el cambio social en un salón de clase.

Cuando Olivia cumplió un año, Cáceres y Zúñiga, jóvenes de izquierda, fueron llamados a unirse a las filas de la Resistencia Nacional en El Salvador. Salvador cuenta que le pidió a Berta que se quedara en el pueblo a cuidar a la bebé mientras él iba solo al frente. Ella se rehusó. “¿Por qué no te quedás cuidando a la niña vos y yo me voy?”, recuerda que le dijo. Fue inútil que él insistiera: dejaron a la niña con una tía y viajaron juntos para unirse a la guerrilla.

Tras la firma de los Acuerdos de Paz en El Salvador, la pareja regresó a Honduras. Con esa experiencia revolucionaria ayudaron a organizar las comunidades, a plantear una estrategia en tiempos de paz. En 1993, mientras criaban a tres niñas, fundaron el Copinh bajo la bandera de una nueva lucha: defender el medioambiente y reivindicar la identidad indígena.

(Una mujer lenca junto a su hijo durante el aniversario del asesinato de Berta Cáceres en la comunidad Río Blanco, en marzo de 2017 CreditOswaldo Rivas para The New York Times)

Cáceres solía decir que su bisabuela era lenca. En una de las paredes de “la ratonera” todavía puede verse colgado el viejo retrato que la activista conservaba de ella. “Nuestra familia se mezcló”, dirá doña Austra Bertha, “pero ella abrazó esa identidad”.

“Yo soy lenca, soy indígena”, solía decir en público. Y para Cáceres no había declaración política más poderosa que esa.

‘Mi vida la tengo dispuesta’

Por mucho tiempo los lencas parecían una etnia destinada a desaparecer. Durante cinco siglos las élites del poder en Honduras —los colonos españoles, los hacendados criollos, los dueños de corporaciones— arrebataron las tierras más fértiles de los valles, arrinconando a los lencas hacia las laderas de las montañas. Familias enteras abandonaron sus aldeas y migraron a otros pueblos y ciudades en busca de un mejor futuro. Olvidaron su lengua y dejaron sus costumbres para que no los discriminaran.

“Antes no teníamos rituales ni quemábamos copal ni hacíamos altares, ¿sabe?”, dice Rosalina Domínguez, 46 años, discípula de Cáceres y una de las principales líderes de la comunidad Río Blanco. “Éramos lencas, pero la cultura la habíamos perdido”.

Domínguez recuerda que al inicio del conflicto con DESA y su proyecto de represa había comuneros que negaban ser lencas ante el alcalde por temor a que no los escucharan. En momentos así, dice, ella sentía un fastidio que parecía llevar dentro desde hacía mucho.

Tal vez por eso, cuando Berta Cáceres llegó a la comunidad de Río Blanco en 2009, algunos pobladores dudaron al verla: les parecía raro que una mestiza de piel más clara que la de ellos, que hablaba un castellano fluido, dijera ser indígena con orgullo.

“Para Berta ser indígena no era cuestión de sangre”, dice Bertha Zúñiga, a la sombra del viejo roble. “Ser lenca es hacer tuya la lucha ancestral de las comunidades, es asumir un modo de ver y estar en el mundo”.

De ahí que no bastara con preparar políticamente a la comunidad de Río Blanco. A través del Copinh llevó a unos ancianos mayas de Guatemala a Honduras para que les enseñaran sobre los espíritus del río, a utilizar las hierbas medicinales, a entender el significado de quemar copal —que se usa, entre otras cosas, para la purificación espiritual— y derramar en la tierra la sangre de un ave mezclada con chicha de maíz, como una forma de agradecimiento.

Desde esos días, al iniciar cada asamblea o evento, Cáceres pedía a una de las ancianas lencas quemar incienso como una forma de protección. A todo eso ella le llamaba “la cosmovisión lenca”. Y era vital, decía, no solo para unir al pueblo en un sentido cultural y espiritual: también para defenderse ante la ley y el poder de las empresas.

(Pascualita Vásquez, una indígena lenca, durante la vigilia por el primer aniversario del asesinato de Berta Cáceres en La Esperanza, en marzo de 2017 CreditOswaldo Rivas para The New York Times)

El Convenio 169 de la OIT, firmado por Honduras, establece que los pueblos indígenas tienen derecho a decidir sobre cualquier asunto que afecte su cultura, sus costumbres, sus creencias, su bienestar espiritual o sus tierras. Uno de los requisitos más importantes, sin embargo, es que los indígenas se asuman como indígenas.

“Es, sobre todo, una estrategia política”, dice Tomás García, dirigente del Copinh que hoy continúa ese trabajo junto a sus compañeros. Allí está Lilian López, capacitando a mujeres lencas en talleres de liderazgo y trabajando para mejorar el albergue que Cáceres creó para ellas. Allí está Rosalina Domínguez, organizando a su comunidad para futuras movilizaciones y resistir a la represa. Allí está José Gaspar Sánchez, trabajando con Bertha Zúñiga en las radios comunitarias para llegar a los jóvenes de las aldeas. “Los asesinos pensaron que matando a Berta la lucha iba a ceder”, dice Sánchez. “En todo el país van a surgir muchas Bertas. Van a ver”.

El sol arde sobre el valle de Río Blanco. Las aguas del Gualcarque, donde la activista solía bañarse al terminar cada asamblea, ahora está llena de gente. Rosalina Domínguez, lideresa de la comunidad, dice que Cáceres ha ocupado un lugar en este río, junto a los ancestros: “Ahora es la abuela mayor, la que coordina el mundo espiritual”.

(Un niño lenca descansa sobre una roca en el río Gualcarque durante el acto por el aniversario de la muerte de Berta Cáceres en la comunidad Río Blanco, en Intibucá, en marzo de 2017.CreditOswaldo Rivas para The New York Times)

En una de las orillas, donde los niños de Domínguez chapotean entre enormes rocas pulidas, se ven señales de los trabajos que los tractores de la empresa DESA iban a realizar para construir la represa, y que los lencas de Río Blanco impidieron hasta ahora.

Desde el asesinato de Cáceres las entidades financieras internacionales suspendieron temporalmente sus inversiones. El proyecto Agua Zarca está paralizado. Pero en la práctica nada ha cambiado: los asesinos siguen sin condena y el gobierno de Honduras no ha anulado la concesión a DESA. Ahora la empresa se ha trasladado a otro sector del río, junto a la comunidad de San Francisco de Ojuera. Allí hay familias que han aceptado la construcción de la represa.

“Nos siguen amenazando porque no hemos dejado la lucha”, dice Rosalina Domínguez. Recostada a la sombra de un árbol junto al río, la discípula de Cáceres deja ver su panza de cinco meses de embarazo: será su hijo número once. “Ahora hay extraños que me andan buscando por mi nombre. Pero mi vida la tengo dispuesta. Berta estaba lista para lo que tocara. Yo también”.

Enlace original

Sierra Club Magazine-Under the Gun: An Investigation Into the Murder of Berta Cáceres

GUSTAVO CASTRO WAS IN BED, working on his laptop, when he heard a loud noise. It sounded like someone was breaking open the locked kitchen door. From the bedroom across the hall, his friend Berta Cáceres screamed, “Who’s out there?” Before Castro had time to react, a man kicked down his bedroom door and pointed a gun at his face. It was 11:40 P.M. on March 2, 2016.

Castro, a Mexican activist who had spent his life involved in a range of social justice campaigns, was in La Esperanza, Honduras, to coordinate a three-day workshop on creating local alternatives to capitalism. Cáceres—one of the most revered environmental, indigenous, and women’s rights leaders in Honduras—had invited Castro to conduct the workshop for members of her organization, the Civic Council of Popular and Indigenous Organizations of Honduras, known by its Spanish acronym, COPINH. When he accepted the invitation to travel to Honduras, Castro knew that it could be dangerous, though he had no idea exactly how grave it would turn out to be.

Berta Caceres Zuniga (daughter of Berta Caceres) stands next to the Gualcarque River, which her mother died protecting. BERTA CÁCERES ZÚÑIGA (DAUGHTER OF BERTA CÁCERES) STANDS NEXT TO THE GUALCARQUE RIVER, WHICH HER MOTHER DIED PROTECTING. 

In recent years, Honduras had become a global leader on lists having to do with violence: the highest number of homicides per capita, the world’s second-most-murderous city (San Pedro Sula), and the most dangerous place on the planet to be an environmental advocate. As the most prominent spokesperson for a fierce indigenous campaign to stop the construction of a hydroelectric dam on the Gualcarque River, Cáceres was no stranger to threats. The struggle over the proposed Agua Zarca dam had become a major political controversy. On one side were the indigenous Lenca people of COPINH, who had staged road blockades, sabotaged construction equipment, and appealed to international lenders to halt financing for the project. On the other were some of Honduras’s wealthiest families, many of them with close ties to the military. Cáceres’s leadership against the dam had earned her much attention, both positive and negative. In 2015, she received the prestigious Goldman Environmental Prize—and leading up to it, she also had received beatings from security forces and some 30 death threats, and spent a night in jail on fabricated charges.

Castro and Cáceres had been friends for more than 15 years and had collaborated on opposing the Free Trade Area of the Americas, open-pit mining, water privatization, and militarization. Castro’s workshop in La Esperanza was focused on developing strategies for moving beyond protest-centered social movements, and Cáceres had been energized by the sessions. That day she left repeated WhatsApp messages for her daughter, Berta Cáceres Zúñiga, who had just left Honduras to resume her graduate studies in Mexico. “She was really happy,” Cáceres Zúñiga said.

After the first day’s workshop, Cáceres had invited Castro to spend the night at her home so that he could have a quiet place to work. They arrived sometime around 10:30 P.M. after driving a mile and a half down a lonely dirt road from the center of La Esperanza. Castro remembers commenting on how isolated the property was. “How is it that you live here alone?” he asked Cáceres as they pulled up to the house.

The old friends spent some time talking on the front porch, and then each went to their own room. It was nearing midnight when the gunmen forced their way into the house and he heard Cáceres’s screams. “That’s when I realized we were dead,” Castro said.

Berta Caceres's sister and motherBERTA CÁCERES’S SISTER AND MOTHER 

In the instant before a shot was fired at him, Castro looked past the gun barrel and into the gunman’s eyes. “When I saw in his eyes the decision to kill me, I instinctively moved my hand and head,” Castro told me, showing me the scar on the back of his hand and lifting up his hair to reveal where a bullet had removed the top of his ear. “The killer experienced an optical illusion that he had shot me in the head. Because in the instant that he fired, I was still. But a millionth of a second before, I moved my hand and head. If I had moved a millionth of a second later, we wouldn’t be sitting here.”

Castro threw himself to the ground and lay still, pretending he was dead. He was bleeding from his ear, which was covered by his thick, curly hair. The gunman turned and walked out of the house.

“A few seconds later,” Castro said, “Berta screamed, ‘Gustavo! Gustavo!’ And I went to her room to help her. But it wasn’t more than a minute before Berta died. I said goodbye to her, grabbed the phone, and went back to my room to start calling people so that someone could come and rescue me. It didn’t take more than 30 seconds, a minute, from the time the killers entered to when they left. Everything happened so quickly. They were there to kill her. It was a well-planned assassination. The only thing they hadn’t anticipated is that I would be there.”

It was two days before Cáceres’s birthday. She would have turned 45.

Contact your members of Congress and urge them to support the Berta Cáceres Human Rights in Honduras Act.

IN 2010, THE RESIDENTS OF RÍO BLANCO, a Lenca community on the banks of the Gualcarque River, noticed workers with heavy machinery. They were “making roads where they had no business making roads,” said Rosalina Domínguez, a community leader there. The Lenca wasted no time in making their opposition known. “We confiscated one of their tractors,” Domínguez recalled. “We didn’t let them get much work done.”

A few months later, a group of men arrived in Río Blanco to show promotional videos for the hydroelectric dam they wanted to build, and to tell the community about the studies they had already done on the proposed project. People were unimpressed by the gesture. “Who gave you permission to conduct those studies?” they asked. An engineer said that the dam would provide the community with jobs, schools, and scholarships for their children. “We told him that it sounded like a bunch of promises that they would never follow through on,” Domínguez said. “So the community told him that we wouldn’t accept the project and that if someday they decided to try and build it anyway, the community would stand up and fight.”

In 2012, the company behind the proposed Agua Zarca dam, Desarrollos Energéticos (or DESA), sought to buy the land along the riverbanks. According to Dominguez, out of some 800 community members, only seven wanted to sell. A year later, the company moved ahead with construction anyway. In March 2013, a number of indigenous farmers walked out to their corn and bean fields to find they were no longer there. “We decided to fight when we saw how they destroyed the cultivated fields without so much as talking to the owners,” Domínguez said. “They plowed straight through the ears of corn and the beanstalks. That is when we blocked the road.”

Indigenous environmentalist Berta Caceres's house, outside La Esperanza, HondurasBERTA CÁCERES’S HOME, OUTSIDE LA ESPERANZA, HONDURAS 

Two days after the Lenca community set up its road blockade, Berta Cáceres arrived. Domínguez and Cáceres had met in 2009, when Cáceres went to Río Blanco to give a talk about the international laws protecting indigenous communities’ rights and to make a case for the importance of protecting the river. When Cáceres returned in April 2013 at the start of the road blockade, “she joined the struggle unequivocally,” Domínguez said. “She stayed with us day and night.”

United in its determination to halt the dam, the community of Río Blanco possessed a clear moral and legal stature: International law states that indigenous communities must give prior consent for projects like Agua Zarca, consent that the dam builders had not received. Cáceres brought to the conflict a strategic savvy honed during 20 years of social-change organizing. Her life to that point had prepared her for this very struggle.

Berta Flores Cáceres was born in La Esperanza in 1971 to a politically active family. Her mother, Austra Bertha Flores López, worked for decades as a midwife, assisting thousands of natural births in the Honduran countryside. She was also—while working full-time and raising 12 children, of whom Berta was the youngest—three times the mayor of La Esperanza, once the governor of the department of Intibucá, and later a member of Honduras’s congress.

Berta took to politics early. At age 12, she ran for student council and began participating in street demonstrations. During political meetings at the family home, she met Salvador Zúñiga  the man with whom she would eventually have four children and share more than 20 years of grassroots struggle. When she was 17, the couple had their first child, a daughter, shortly before crossing the border into El Salvador to join the Farabundo Marti National Liberation Front guerrilla army during that country’s brutal civil war. Her mother speaks of this with pride: “She went to fight, rifle in hand.”

After the war ended, in 1992, Zúñiga and Cáceres returned to Honduras, had their second daughter, Berta, and made a pact to never go to war again. “We understood that war was repugnant,” Zúñiga said. “It was the worst thing that could happen to people.” They committed themselves to “active nonviolence” and together founded COPINH.

In the subsequent years, Cáceres, Zúñiga, and COPINH would lead major indigenous marches to Tegucigalpa, the capital, and establish two autonomous indigenous municipalities—the first in Honduran history. Using grassroots organizing and lawsuits, they were able to halt the voracious logging in Intibuca. They also founded a women’s health center and five indigenous radio stations and established a social-movement training and retreat center on 10 acres of land in La Esperanza. “The whole world admired her,” her mother said. “She traveled abroad to help, to give trainings, to give talks, and to carry the message of what was happening here. She had this immense ability to defeat, a little bit, the huge power of the businesses and the big landowners that were her enemy.”

When Cáceres arrived in Río Blanco in the spring of 2013 to help stop the proposed Agua Zarca dam, she brought with her not only the skills of a seasoned organizer but also a national profile that was essential to elevating the struggle. As the blockade continued, DESA engineers and security personnel repeatedly threatened Río Blanco community members, though Cáceres soon became the focal point for threats and intimidation. DESA charged that the Lenca people—though they were living in their communities and farming their ancestral lands—were trespassing. On several occasions, the police dismantled the COPINH roadblocks, and each time the community put the blockade back in place. In mid-May, the Honduran government deployed the military. Soldiers from the Battalion of Engineers established a base camp inside DESA’s facilities.

The close cooperation between the dam builders and the military was part of a larger relationship. DESA’s executives and board of directors come from the Honduran military and banking elite. DESA’s secretary, Roberto Pacheco Reyes, is a former justice minister. The company president, Roberto David Castillo Mejia, is a former military intelligence officer accused of corruption by the Honduran government’s public auditor’s office. The vice president, Jacobo Nicolas Atala Zablah, is a bank owner and a member of one of Honduras’s wealthiest families.

Within days of the soldiers’ appearance at the site, someone planted a handgun in Cáceres’s car. She had already been searched at several police checkpoints when a subsequent military search suddenly revealed a firearm in her vehicle. Cáceres was arrested and taken to jail. She was able to post bail, and the gun charges were dropped, but then DESA filed a lawsuit against her for illegally occupying company land, and the Honduran federal prosecutors added sedition charges for good measure. Fearful of being arrested again, Cáceres went underground as her attorney fought the charges.

Under the Gun: An Investigation into the Murder of Berta Cáceres

“Everything against Berta shows that there is a connection between the military and the company,” said Brigitte Gynther, who has been working in Honduras with the School of the Americas Watch since 2012. “It was the military that had Berta arrested. The collusion between the military and DESA has been a constant since the beginning.”

Then the standoff turned deadly. On July 15, 2013, COPINH staged a peaceful protest at the dam company’s office. The demonstration had barely started when soldiers opened fire on the COPINH activists at close range, killing community leader Tomas Garcia and wounding his 17-year-old son, Alan.

The military’s attack on unarmed protesters marked a turning point. In August 2013, the giant Chinese dam-construction company Sinohydro pulled out of the project, citing the ongoing community resistance. The International Finance Corporation, a private-sector arm of the World Bank that had been considering investing in the dam, announced that it would not support the project. With funding in jeopardy, work on the dam limped along.

In the spring of 2015, Cáceres traveled to the United States to receive the Goldman Environmental Prize for her leadership in the dam struggle. Sometimes referred to as the Nobel Prize of the environmental movement, the award recognizes individuals who take great personal risks to protect the environment. In that sense, Cáceres was an ideal recipient. Since the dam conflict had begun, she had received many death threats. At one point, another activist had shown her a military hit list with her name at the top. (The Guardian later published an interview with a former Honduran special forces soldier who confirmed the existence of the hit list.)

Many of Cáceres’s friends and colleagues hoped the Goldman Prize would help protect her. “They gave her the Goldman, and I went with her [to the ceremony],” said Melissa Cardoza, a feminist organizer and writer who was a close friend of Cáceres’s. “And I thought, OK, she’s in the clear. This is going to back her up. Because for a long time she told me, ‘They are going to kill me because they won’t be able to put up with our winning this struggle.'”

GUSTAVO CASTRO WAS STILL bleeding from his wound when the cellphone of his dead friend rang. It was Karen Spring, a Canadian activist with the Honduras Solidarity Network. Spring was lying in bed around 1 A.M. on March 3, 2016, when she received a voicemail from a friend who said that Cáceres had been murdered and a Mexican activist was stuck in her house, wounded. When Spring called Cáceres’s number, Castro answered. “I asked him how badly he was injured,” Spring remembered. “He said that he was bleeding from the ear, that there was a lot of blood, but that he was OK.” Castro was terrified that the killers would return and was desperate to get out of the house. He asked Spring if he should call the police, and Spring said she would first try to get COPINH members to rescue him. “You can’t call the police,” Spring told me. “It’s like calling the mafia to the crime scene.”

From the beginning of the investigation, the police tried to blame the murder on someone from COPINH. They repeatedly interrogated Tomás Gómez Membreño, a veteran COPINH member who was among the first to arrive at the murder scene and help Castro. For two days, they detained Cáceres’s onetime boyfriend Aureliano Molina, even though he had not been in La Esperanza on the night of the murder. As detectives interrogated Gustavo Castro to draw a portrait of the man who had shot him, they ignored Castro’s descriptions and kept trying to draw a portrait of Molina. “I realized this days later,” Castro said, “when I saw his picture in the newspapers and I said to myself, ‘That’s the man they were trying to draw.'”

The police initially attempted to involve Castro in the murder. They kept him for days without medical attention, interrogating him at the crime scene over and over. After they told him that he was free to return to Mexico, he was nearly arrested at the airport. Fortunately for him, the Mexican ambassador was accompanying him, and she literally wrapped her arms around Castro and declared, “Consular protection,” allowing him to leave the airport, though not the country. After yet more interrogation, Castro was finally able to return to Mexico and reunite with his family almost a month later.

Two months after Cáceres’s murder, amid massive national and international outcry, Honduran officials began to make arrests. Analyzing phone records, prosecutors sketched an alleged web of complicity involving eight people: an active military officer, Major Mariano Díaz; two DESA employees, an Agua Zarca manager named Sergio Ramón Rodríguez and Douglas Geovanni Bustillo, an ex-military man who was DESA’s chief of security between 2013 and 2015; two former soldiers, Edilson Atilio Duarte Meza and Henry Javier Hernández Rodríguez; and three civilians with no known connections to DESA or the army, Emerson Eusebio Duarte Meza (Edilson’s brother), Óscar Aroldo Torres Velásquez, and Elvin Heriberto Rápalo Orellana. (According to the Guardian, both Díaz and Geovanni Bustillo received military training in the United States.) Honduran officials charged all eight with murder and attempted murder; all but one of the suspects have denied any involvement with the murder.

The arrests immediately cast a shadow on the Agua Zarca dam. Even after Cáceres’s murder, DESA had kept working on the dam. When federal police arrested two DESA employees in connection with the murder, the company halted work. The project remains suspended today. (DESA did not respond to interview requests via email and phone. In statements to the press, the company has repeatedly denied any connection to Cáceres’s murder.)

The Cáceres family and members of COPINH pointed out that investigators had failed to apprehend, or investigate, any possible high-level intellectual authors of the murder. “The public prosecutor accused her of being an instigator and of stealing from a company [DESA]. And now that same institution and the same individuals are the ones investigating her murder,” said Victor Fernández, COPINH’s attorney. “According to the prosecutor’s hypothesis, they have arrested the material authors and the intermediaries. But not the main perpetrators.”

COPINH and the Cáceres family also complained that the investigation had been compromised by political espionage that appears to have accompanied the police inquiry. The entire case file, for example, was supposedly stolen from the trunk of a judge’s car. Cáceres’s house was sealed and guarded by police and soldiers for five months after the murder, as the federal prosecutor’s office conducted its investigation. But when federal officials finally allowed Cáceres’s family back into the property, they realized the house had been broken into while under federal control. Police seals on the home and on Cáceres’s possessions inside were broken, and her two computers, three cellphones, and numerous external hard drives and flash drives were missing. “They stole all the information about COPINH that was in the house,” Cáceres Zúñiga said, referring to government officials.

The Cáceres family’s suspicions about the official investigation are inseparable from the broader atmosphere of distrust that has gripped Honduras since the country’s president, Manuel Zelaya, was overthrown in a 2009 military coup. Zelaya had raised the national minimum wage, proposed turning the massive U.S. military base in Honduras into a national airport, and made promises to indigenous and farmer organizations that he would grant their land claims. Such a program ran counter to the interests of Honduras’s entrenched elite, which deposed him in the middle of the night and put him on a plane in his pajamas. “The right wing didn’t just carry out a coup d’etat; they safeguarded their economic project,” Fernández said. “That is, they used the coup to produce a series of legislative reforms and institutional restructuring that gave them control over key areas and the whole process of remilitarizing the country.”

Soon after the coup, in 2010, a single act of congress granted 41 concessions for hydroelectric dams on rivers across the country. In April of that year, the Honduran government held an international investment convention called “Honduras Is Open for Business.” The country’s mining regulations were relaxed, and a moratorium on new mines was repealed. According to human rights groups, illegal logging increased in the wake of the coup. At the same time, threats against, and murders of, activists began to climb.

“Everything that is happening now stems from the coup,” Cáceres Zúñiga said. “It was the opening of everything that Honduras is going through now. All the violence, corruption, territorial invasions—that is the coup.”

Cáceres was a national leader of the resistance movement against the coup. She took to the streets and to the airwaves. She traveled to El Salvador to participate in a protest outside the building where the Organization of American States was meeting to discuss whether to allow Honduras back into the organization. By the time she took the helm of the struggle against the Agua Zarca dam, the coup government had identified her as an adversary. It was in this context that she became the target of a vicious smear campaign apparently orchestrated by DESA and Honduran officials. “There was this constant defamation campaign, especially for her as a woman. She was painted as this vicious, horrible person,” said Gynther, of the School of the Americas Watch.

Of the eight people currently under arrest and awaiting trial, only one, Hernández Rodríguez, has given detailed testimony that is admissible in court. Hernández Rodríguez was arrested in January 2017 while working at a barbershop in Reynosa, Mexico, and extradited to Honduras. He had been a Honduran special forces sniper with the rank of sergeant stationed in the Lower Aguán Valley and had served directly under Major Díaz. After he left the military, he went to work as a private security supervisor for a palm oil corporation, Dinant, also in the Lower Aguán (see “No One Investigates Anything Here”).

I was able to gain access to an audio recording of Hernández Rodríguez’s testimony. His description of the mechanics of the murder coincides with the physical evidence in Cáceres’s house and with Castro’s eyewitness testimony. While Hernández Rodríguez says that he cooperated with the assassination only under duress and that he didn’t carry a gun the night of the murder, his confession offers some new details. According to Hernández Rodríguez, the murder was planned well in advance: He and Geovanni Bustillo visited La Esperanza in late January and early February. Hernández Rodríguez admits to experience in this kind of political violence: Police have cellphone recordings of him bragging about committing a previous murder and discussing with Díaz what appear to be the logistics for the assassination of Cáceres. And he confirms, using their nicknames, the identities of the men who entered Cáceres’s house and shot Berta and Gustavo: Rápalo Orellana and Torres Velásquez.

Yet all of the physical evidence and testimony still do not answer the question of who, exactly, ordered the assassination. When asked this question by investigators, Hernández Rodriguez responded, “They only said that it was a job that had begun and that it had to be finished. That’s all they said.”

The long-running campaign against Cáceres—plus the alleged involvement of active and former military officers and DESA employees in the coordination and carrying out of the murder—has fueled suspicions that her murder was ordered by people highly placed in the Honduran government, military, and economic elite. (Honduran officials have denied any state connection to the murder.) But, according to COPINH members and Cáceres’s family, police have not sought to establish who was behind the assassination.

The question facing Honduran social movements and the Honduran government is, Will those responsible get away with murder?

A YEAR AFTER HER ASSASSINATION, I went to Cáceres’s home with her daughter. The small green house is surrounded by empty fields and a few other new houses and has beautiful views of the nearby mountains. Cáceres had only recently finished making payments on the home, with funds from the Goldman Prize, when she was killed. At the spot where her mother died, Cáceres Zúñiga maintains a thick circle of cypress and guava leaves from her grandmother’s backyard, arranged around a candle on the floor.

As Cáceres Zúñiga walked me through the property, explaining her understanding of what happened the night of the murder, she expressed frustration at how her mother has been remembered since the assassination. Too often, she scoffed, Berta Cáceres is reduced to being just an “environmentalist” or “Goldman Prize winner,” when in fact she was much more than that. I heard similar complaints from everyone who knew and loved Cáceres.

“It really hurts me when they only call her an environmentalist,” Miriam Miranda told me. “Berta was a feminist, indigenous woman of struggle who definitely fought for natural resources, but she was profoundly feminist.” Miranda is the leader of the Black Fraternal Organization of Honduras, and over the course of 25 years of shared struggle, she and Cáceres developed a deep friendship. She has survived beatings and assassination attempts and, since Cáceres’s murder, has become probably the highest-profile social-movement leader in Honduras. “They ripped out a part of my life,” Miranda said. “[Berta] was always there with me in the hardest moments of my life.”

During the demonstrations and vigils marking the first anniversary of her murder, I heard the following chant over and over: “Berta did not die. She became millions!” In the wake of political murder, one task of survivors is to refuse the logic of killing: the fear, hopelessness, and paralysis. To honor the fallen and what they offered, one must not only continue the struggle but fight harder and become one of the millions in whom those like Cáceres live on.

“Her life’s work was insurrection,” said Melissa Cardoza, the feminist organizer and writer. “One day I was with her when she was being arrested. The police were taking down her information, and I was with her. And the cop asked her, ‘What is your profession?’ And she said, ‘I’m a professional agitator.’ The cop said, ‘I can’t put that down.’ And she asked why not? ‘Because it doesn’t exist,’ the cop said. And so she turns to me and says, ‘You tell them. I’m a professional agitator.’ And so I told the cop, ‘Well, it’s true. That’s what she does.’

“That was our Bertita.”

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Honduras: Justicia en la cuerda floja

A más de un año del asesinato de Berta Cáceres, la justicia se desdibuja como una esperanza vana frente al crimen que marcó un antes y un después para quienes defienden los derechos humanos en Honduras.

Por: Ariadna Tovar

25 May 2017

En Honduras, la justicia pasa de parecer lejana a volverse completamente inasible.

El 23 de mayo, por tercera vez consecutiva, el Juzgado de Letras de la ciudad de Tegucigalpa aplazó la audiencia preliminar en el caso del asesinato de la defensora de derechos humanos y líder lenca, Berta Cáceres.

El Juzgado aceptó la petición de los abogados de la familia y del defensor Gustavo Castro, único sobreviviente del ataque en el que Berta Cáceres fue asesinada el 2 de marzo de 2016, de aplazar la audiencia preliminar de cuatro de lasocho personas acusadas de haber participado en el crimen para el 7 de Junio.

¿La razón? El Ministerio Público entregó la información probatoria que desde hace meses habían solicitado tanto los abogados de la familia y del defensor mexicano, como la defensa de los acusados, apenas el viernes 19 de mayo. Dicho tiempo es a todas luces insuficiente para revisar la información y para permitir que los abogados pudieran prepararse adecuadamente para la diligencia que iba a ser realizada el 24 de mayo.

Ya el 19 de abril, la audiencia había sido suspendida apetición de los abogados de los acusados y de la representación legal de la familia de Berta, debido a que el Ministerio Público hondureño no había entregado la información probatoria completa en la que basa su acusación. El 28 de Abril fue suspendida otra vez porque la información todavía no se hallaba disponible.

Los aplazamientos reiterados de esta audiencia con la que se dará inicio formal al proceso, derivados de la omisión reiterada del Ministerio Público de entregar las pruebas, primero, y hacerlo a tiempo, después, generan muchos interrogantes sobre la auténtica voluntad de las autoridades hondureñas de investigar cabalmente y de manera independiente el crimen de Berta Cáceres.

Honduras y Guatemala: Ataques en aumento en los países más mortíferos del mundo para los activistas ambientales

Foto: Cuartoscuro

A más de un año del asesinato, la justicia se desdibuja como una esperanza vana frente al crimen que marcó un antes y un después para quienes defienden los derechos humanos en Honduras.

Pero nada de esto es una novedad.

Honduras es uno de los países donde la impunidad es la norma en casos de ataques contra personas que defienden los derechos humanos.Esta impunidad alienta que sigan muriendo más personas que son vistas como blanco legítimo de ataques porque cuando atreven a defender el medio ambiente son clasificadas como una “enemigas del progreso”.

En una muestra más de que el Ministerio Público no se preocupa por rendir cuentas en su lucha contra la impunidad, no se presentó a participar en una reunión con la Comisión Interamericana de Derechos Humanos para revisar el cumplimiento de las medidas cautelares otorgadas a la familia de Berta Cáceres y al COPINH. No sobra señalar que Berta Cáceres fue asesinada a pesar de que ella misma había sido cobijada por medidas de este tipo y de que las autoridades hondureñas tenían el deber de protegerla.

Lee también: El único testigo del asesinato de Berta Cáceres rompe el silencio: “Era claro que la iban a matar” 

Así, el riesgo es que nunca se haga justicia y que el nombre de Berta Cáceres engrose la larga lista de personas que fueron asesinadas por el solo hecho de proteger los recursos naturales de los que todos dependemos para sobrevivir.

Desde hace años, las autoridades Hondureñas hacen oídos sordos a las innumerables voces que en cada rincón del planeta cuestionan la realidad que viven quienes allí dedican su vida a la defensa de los derechos humanos.

Liliana María Uribe Tirado, miembro delGrupo Asesor Internacional de Personas Expertas (GAIPE), quienes están realizando una investigación independiente sobre el asesinato de Berta, es una de esas voces.

“Nos preocupa mucho la naturaleza secreta del proceso y la falta de atención a las varias posibles líneas de investigación. Las autoridades deberían prestar atención a la sistematicidad de las agresiones contra el COPINH. El crimen contra Berta se tiene que explicar en ese contexto. Hay más de 12 personas asesinadas del COPINH entonces el nivel de agresión contra la organización es muy fuerte. Todo eso debería ser parte de la investigación,” dijo.

A más de 13 meses del asesinato de Berta Cáceres, las preguntas se acumulan y las respuestas se evaporan.

Una sola cosa es clara: la justicia está en la cuerda floja y las y los hondureños son y seguirán siendo la principal víctima.

Ariadna Tovar es investigadora sobre defensores de derechos humanos en las Américas para Amnistía Internacional.

 

Ir a enlace original.

Statement from the family of Berta Cáceres on Honduran government deception

It has been 15 months since the assassination of our beloved Berta and the Honduran government continues to obfuscate, delay and impede justice. Our family and our legal team have repeatedly requested documents pertaining to the case that we – by law as a private prosecutor — have a right to have. Yet, the Attorney General and Pubic Ministry have refused to hand over relevant information, violating a court decision.

An example of the hubris with which they operate is that the hearing that began on April 19, 2017 was forced to suspension because the Public Ministry had not provided the family’s legal team with the necessary information.  The court stated the information would be provided on April 28, 2017, however this has yet to happen.   Our legal team went so far as to offer to pay for photocopies, and yet they still will not provide the information.  The legal team has also asked why the government did not seize certain relevant documents during raids conducted at DESA’s offices and is asking why they have not shared the information they did seize.

The government’s machinations illustrate exactly why there is a need for an independent international investigation as we — and the international community — have demanded since Berta’s assassination in early March of 2016.

We demand that the government stop covering up for the assassins and the yet-to-be captured intellectual authors. Is the government of Juan Orlando Hernandez afraid of where a legitimate, unobstructed investigation might lead? Who are they protecting?

We demand justice for Berta.

The Family of Berta Cáceres

Respuesta de representante Norma Torres a la familia de Berta Cáceres

(Rep. Norma Torres D-CA con presidente de Honduras Juan Orlando Hernandez)

A la familia de Berta Cáceres,

Gracias por su carta del 2 de marzo de 2017.

Para empezar, quisiera ofrecer mis más sinceras condolencias por la muerte lamentable de su familiar Berta Cáceres. Perder a un ser querido de una manera tan violenta es una tragedia que ninguno de nosotros debería tener que vivir, y quedarse tanto tiempo en espera de justicia es simplemente inaceptable.

Al igual que muchas personas a través del mundo, me quedé sacudida e indignada cuando Berta Cáceres fue asesinada el 3 de marzo de 2016. Desde entonces me ha quedado claro, que su asesinato no sólo fue un acto deplorable contra un individuo valiente, sino también un atentado contra el derecho de todos los hondureños de defender los derechos humanos, defender los derechos indígenas y defender el medio ambiente. Con mis colegas en el Congreso de los Estados Unidos, he exigido justicia en el caso, y le he instado al gobierno de Honduras que invite a la Comisión Interamericana de Derechos Humanos para asegurar una investigación completa y transparente. Mis colegas y yo hemos enviado cartas al Secretario de Estado de los Estados Unidos y al Embajador de los Estados Unidos en Honduras, y hemos discutido el caso de Berta Cáceres con representantes del gobierno hondureño, incluyendo el Presidente de Honduras.

Los derechos humanos están al centro de la relación de los Estados Unidos con Centroamérica. Seguiremos exigiendo a nuestros socios en la región que rindan cuentas y que cumplan con sus promesas, y por eso he apoyado la inclusión de provisiones que ponen condiciones sobre nuestra cooperación con Honduras, Guatemala y El Salvador. Adicionalmente, creo que mejorar las protecciones para los defensores de los derechos humanos y mejorar la capacidad de los sistemas de justicia para investigar y procesar los delitos violentos, deben ser prioridades principales para nuestra cooperación con Honduras. Sin embargo, como ustedes notan en su carta, no he copatrocinado la Ley Berta Cáceres. Aunque comparto muchos de los objetivos de esa legislación, no creo que la suspensión de toda la asistencia para la seguridad civil para Honduras sea la mejor manera de lograr esos objetivos.

Espero que sepan que voy a seguir abogando por la verdad y la justicia en el caso del asesinato de Berta Cáceres. Además, trabajaré con mis colegas en el Congreso para asegurar que estemos exigiendo que nuestros socios en Centroamérica logran avances en promover y defender los derechos humanos.

Atentamente,
/s/
NORMA J. TORRES

Carta a representante Norma Torres pidiendo apoyo para la ley Berta Cáceres

Familia de Berta Cáceres XXXX Xth Ave.
Oakland, California XXXXX

2 de marzo, 2017

3200 Inland Empire Blvd. Suite 200B
Ontario, CA 91764

Estimada Rep. Norma Torres,

Nosotros, la familia de Berta Cáceres —líder indígena y ambientalista, asesinada en Honduras le escribimos hoy para solicitar que apoye la Ley Berta Cáceres sobre los Derechos Humanos en Honduras (Berta Caceres Human Rights in Honduras Act), la cual ha sido introducida esta semana en el Congreso de Estados Unidos.

Siendo la primera congresista centroamericana y líder del Caucus centroamericano en la Cámara de Representantes, su conocimiento y liderazgo en los temas relacionados con América Latina, son cruciales. Creemos que su apoyo a la ley Berta Cáceres sobre los Derechos Humanos en Honduras fortalecerá su posición como defensora de Centroamérica y de los derechos humanos, tanto en Estados Unidos como en Honduras.

La Ley Cáceres llama a que se suspenda toda “…asistencia de seguridad de Estados Unidos a Honduras hasta que cesen las violaciones a los derechos humanos por parte de las fuerzas de seguridad de Honduras y hasta que los responsables de estas violaciones sean llevados ante la justicia”. Un gobierno que no proteja a sus ciudadanos y cuyas fuerzas de seguridad estén implicadas en los ataques y los asesinatos de activistas, no debería estar recibiendo financiamiento y entrenamientos para sus fuerzas de seguridad por parte de los Estados Unidos.

En el caso de Berta, después de docenas de amenazas de muerte e intentos de encarcelarla bajo falsas acusaciones, lograron finalmente silenciarla. Hasta el momento, dos agentes de seguridad del Estado — uno activo y otro retirado — se encuentran entre los implicados de su asesinato. Un antiguo miembro de la policía militar, actualmente escondido, declaró que el nombre de Berta aparecía en una lista de “objetivos a asesinar” que su unidad — entrenada por estadounidenses — había recibido. El antiguo soldado le dijo a The Guardian que estaba “100% seguro de que Berta Cáceres había sido asesinada por el ejército”.

Las niñas y niños de Honduras han perdido a una heroína, alguien a quien poder admirar y a quien hubieran querido imitar. La investigación de su asesinato ha sido una burla a los procedimientos adecuados del orden público. La incompetencia va desde el pisoteo de la escena del crimen hasta la desaparición inexplicable de una de las computadoras de Berta en su casa, al robo de los archivos de su caso del vehículo del magistrado y la detención arbitraria y tortura del testigo clave del asesinato.

Para muchos hondureños y amigos de Honduras, el asesinato de Berta — una de las activistas más queridas y de más alto perfil del país — fue la gota que derramó el vaso. Desde el 2009, cientos de líderes sociales han sido asesinados en Honduras, a menudo con la presunta complicidad de las fuerzas de seguridad del Estado. La mayoría de estos asesinatos nunca son investigados y los responsables nunca juzgados.

Como lo exponía la ley original Berta Cáceres sobre los Derechos Humanos, “Está ampliamente establecido que la policía hondureña es profundamente corrupta y que comete con impunidad abusos de derechos humanos, incluyendo tortura, violación, detenciones ilegales y asesinatos” y exige la protección a “sindicalistas; periodistas; defensores de los derechos humanos; activistas indígenas, afro-indígenas, campesinos y LGBTI; críticos del gobierno; y otros activistas de las sociedad civil”, quienes son blancos habituales de las fuerzas de seguridad por sus declaraciones públicas.

Es por esto que solicitamos de su ayuda para el apoyo a la Ley Berta Cáceres sobre los Derechos Humanos en Honduras. Es cada vez más evidente que el gobierno de Juan Orlando Hernández no tiene la voluntad de actuar de manera contundente para detener los asesinatos de los activistas sociales en Honduras y de conducir investigaciones honestas y exhaustivas de los asesinatos y ataques. Adicionalmente el gobierno consistentemente no ha respetado los derechos básicos de la tierra de los indígenas, como es su obligación según lo establecido por los tratados internacionales.

Le pedimos que se una a nosotros, a Honduras, a Berta y a nuestra familia. Atentamente,

La familia de Berta Cáceres

Hija de Berta Cáceres: Transformar el dolor en acción

Con la muerte de mi madre, el mundo perdió a una estratega integral que lograba articular las luchas, no solo de las comunidades indígenas, sino de las mujeres y de los sectores más desfavorecidos

 

 

Marzo es para mí tiempo de reflexión: este mes se cumple el primer año del brutal asesinato de mi madre, Berta Cáceres, lideresa indígena lenca, activista ambiental hondureña por los derechos indígenas, a manos de personas inescrupulosas vinculadas a grandes poderes políticos y económicos que pretenden hacer negocios redondos con nuestros recursos naturales.

Pero más allá del dolor, el asesinato de mi madre me ha dado una nueva misión: llevar su mensaje de justicia a aquellos que se enfrentan a las mismos atropellos que nosotros.

Los pueblos originarios viven tiempos difíciles. Tristemente, las comunidades indígenas hondureñas no son las únicas que sufren hoy los abusos de sus derechos más básicos. Standing Rock se ha convertido en un emblema mundial, pero no es el único caso en nuestra América. La falta de consulta previa en proyectos de desarrollo en Guatemala, así como el centenario conflicto Mapuche en Chile son tan solo dos de los muchos ejemplos de nuestra región.

A doce meses del homicidio de mi madre, han disminuido los trabajos de construcción de la represa Agua Zarca, el proyecto al que mi madre se opuso con pasión y que le costó la vida.

Pero en la práctica nada ha cambiado: el gobierno de Honduras sigue sin revocar la concesión al proyecto, y pensamos que es cuestión de tiempo para que la construcción siga su curso.

Mientras esto ocurre, las autoridades continúan desconociendo nuestros derechos. Recientemente, Honduras modificó el código penal con la mal llamada “ley antiterrorista” para hacer más fácil la criminalización de personas que protesten contra sus abusos, entre los que hay amedrentamiento y compra de conciencias.

Estas sanciones son una preocupación más en un país en el que ya es sumamente riesgoso creer en alguna causa social. Según un reporte reciente de Global Witness, Honduras es el país más peligroso del mundo para los activistas medioambientales.

Para muestra un botón: desde 2010, más de 120 personas han sido asesinadas por oponerse a la explotación de sus tierras ancestrales. Entre esos muertos está el compañero Tomás García, un líder lenca del Consejo Cívico de Organizaciones Populares e Indígenas de Honduras (COPINH), ultimado a sangre fría en julio de 2013 por un militar uniformado. Su delito: protestar a las puertas del proyecto hidroeléctrico Agua Zarca.

Después de un duro proceso judicial, el asesino de Tomás fue condenado por el delito de homicidio en diciembre de 2015. ¿Tendrá el caso de mi madre la misma suerte?

Es cierto que hasta el momento han detenido a varias personas presuntamente vinculadas al asesinato de mi mami, pero aún estamos muy lejos de hacer justicia. Su caso está plagado de serias irregularidades. Entre las más dolorosas su familia, está la obstrucción ilegal de acceso a su expediente. Mi gran temor es que su caso esté siendo contaminado, y que no podamos alcanzar la justicia que tanto deseamos.

En nuestra ardua búsqueda por la verdad, algunas cosas se han logrado. Ante las contundentes manifestaciones de rechazo al asesinato de mi madre, instituciones como el Banco de Desarrollo Holandés y el Fondo Finlandés para la Cooperación Industrial suspendieron temporalmente su apoyo financiero al Proyecto de Agua Zarca.

Pero esto no es suficiente. El gobierno de Honduras debe revocar la concesión a DESA y abandonar por completo el proyecto de Agua Zarca. Por otra parte, Estados Unidos tiene el deber moral de continuar la discusión en el congreso de la ley Berta Cáceres, que propone un bloqueo a la ayuda financiera que ese país otorga a la milicia hondureña, hasta tanto no sean enjuiciadas las personas que ordenaron el asesinato de mi madre. Y también necesitamos de los empresarios quienes, a nivel global deben exigir la obtención del consentimiento previo, libre e informado de las comunidades locales antes de financiar cualquier proyecto de desarrollo, tanto en Honduras como en toda América Latina.

Con la muerte de mi madre, el mundo perdió a una estratega integral que lograba articular las luchas, no solo de las comunidades indígenas, sino de las mujeres y de los sectores más desfavorecidos. La solidaridad que recibimos luego de su asesinato es un reflejo de su gran labor internacionalista. En sus viajes conoció las batallas de muchas otras comunidades, y siempre las tuvo presentes en su discurso y accionar. Eso me queda de ella.

A pesar de todo, mi pueblo lenca continúa orgulloso preservando su cultura ancestral, manejando sus territorios, cultivando sus tierras, protegiendo sus bosques de pino que crecen, imponentes, en medio de las neblinas montañosas y, sobre todo, resistiendo con dignidad a los que buscan apropiarse de estos recursos.

Si hoy pudiera decirle algo a mi madre sería que no se preocupara, porque su lucha sigue viva en mí, en mis hermanos, en nuestra comunidad y, sobre todo en su organización, el COPIHN. Mi esperanza es que la gente joven alrededor del mundo se una a nosotros en la lucha de los pueblos indígenas para que se nos reconozcan los derechos que tenemos sobre nuestras tierras ancestrales. La ciencia demuestra que somos nosotros los mejores protectores de los recursos naturales, esos que representan el futuro de todos nosotros y de nuestros hijos.

Berta Cáceres no debió morir para que su gente pudiera ser escuchada. Pero ahora que se ha ido, solo les pido que no nos dejen solos. No permitan que su muerte haya sido en vano.

Enlace a articulo original

Activists Family Asks Congresswoman to Support Act to Stop Honduran State Repression

Link to original report.

Human rights activists argue that Washington has blood on its hands for its complicity in abuses carried out by Honduran state forces.

One year after the assassination of Honduran Indigenous leader Berta Caceres, human rights organizations and Indigenous communities continue to demand justice in the case, while the international branch of the struggle pressures to an end of U.S. funding for police and military forces accused of human rights abuses in the Central American country.

Caceres’ family sent a letter Thursday to U.S. Representative Norma Torres to ask for her support for the Berta Caceres Human Rights in Honduras Act, which was reintroduced the same day to the House of Representatives after stalling without adequate support since last year. The bill seeks the suspension of Washington’s security aid to Honduras until the country fulfills more rigorous human rights conditions — including an end to abuses by the police and military and justice in cases like Berta Caceres’ murder.

“It is increasingly clear that the government of Juan Orlando Hernandez is unwilling to act decisively to stop the killings of social activists in Honduras and to conduct honest and thorough investigations of killings and attacks,” Caceres’ family members state in the letter to Torres, urging her to “stand with” them and with Honduras. “In addition, the government has consistently failed to respect basic indigenous land rights, as it is required to do under its international treaty obligations.”

The original U.S. bill inspired by Caceres’ murder paints a grim picture of Honduras’ grave human rights situation, including the lack of justice in cases like Caceres’ murder. “Impunity remains a serious problem, with prosecution in cases of military and police officials charged with human rights violations moving too slowly or remaining inconclusive,” it states, adding that the U.S. State Department itself reported in 2015 problems of “corruption, intimidation, and institutional weakness of the justice system” in Honduras.

Caceres’ family addressed the letter to Torres to ramp up individual pressure for support of the bill. Torres, the first and only Central American in Congress and the founder of the bipartisan Central American Caucus, has faced criticism for aligning herself with the Honduran government, backing Washington’s controversial Alliance for Prosperity security aid package for Central America’s Northern Triangle and for refusing to support the Berta Caceres bill.

“We believe that your support for the Berta Caceres Human Rights Act will further strengthen your standing as an advocate for Central Americans and human rights, both in the U.S. and Honduras,” the family wrote in its letter to Torres, imploring her endorsement of the bill.

Caceres’ family also highlighted in the letter the involvement of active and former members of the military — including suspects trained at the infamous U.S. School of the Americas — in her murder, underlining the urgent need for more rigorous conditions on security aid to Honduran state forces. A former member of the military police in Honduras revealed to the Guardian that her name had been at the top of a “hit list” that a U.S.-trained unit received.

“A government that fails to protect its citizens and whose security forces are implicated in attacks and killings of activists should not be receiving security funding and training from the U.S. government,” the letter stressed, adding that Caceres’ murder is only one example among scores of assassinations, attacks and other forms of intimidation targeting activists in the country.

According to a recent report by the international rights organization Global Witness, 120 land and environmental defenders have been killed in Honduras since 2010 after an increase in state-sanctioned abuses in the wake of the 2009 U.S.-backed military coup.

Meanwhile, in Honduras, members of the organization that Caceres founded — the Civic Council of Popular and Indigenous Organizations of Honduras or COPINH — held a march Wednesday in the capital city Tegucigalpa demanding justice one year after her death.

They blasted Honduran authorities over the fact that, to this day, the motive for her assassination has not been identified and perpetrators in the killing not brought to justice. Demonstrators with banners shouted slogans demanding that authorities arrest the masterminds behind Caceres’ murder.

Caceres rose to international prominence for leading the Indigenous Lenca people in a struggle against a controversial hydroelectric dam project in the community of Rio Blanco that was put in motion without consent from local communities. She was also a key leader in the post-coup resistance movement that demanded a constituent assembly to rewrite the Honduran Constitution.

For her environmental and land defense work, she was awarded the prestigious 2015 Goldman Environmental Prize, while at the same time suffering dozens of death threats and other forms of harassment. Berta Caceres was shot dead just before midnight March 2, 2016, when gunmen stormed her house and attacked her.

Caceres’ family claim that the Honduran company behind the hydroelectric project she fought against, Desarrollos Energeticos or DESA, and the Honduran government hired contract killers to murder her and other activists.

Her family and fellow activists insists that her legacy will continue to inspire a movement for rights and justice.

In a statement ahead of the anniversary of her murder, Caceres’ COPINH reiterated calls for justice and an end to unwanted corporate projects on Indigenous land and vowed to forge on in the struggle that Caceres championed in the name of a “just society where life is respected.”

“One year after Berta’s murder, she continues teaching us that ideas cannot be killed and the processes of the people cannot be stopped,” the organization said. “May she continue to be present and our task continue with her legacy of resistance and struggle against injustice.”