Sierra Club Magazine-Under the Gun: An Investigation Into the Murder of Berta Cáceres

GUSTAVO CASTRO WAS IN BED, working on his laptop, when he heard a loud noise. It sounded like someone was breaking open the locked kitchen door. From the bedroom across the hall, his friend Berta Cáceres screamed, “Who’s out there?” Before Castro had time to react, a man kicked down his bedroom door and pointed a gun at his face. It was 11:40 P.M. on March 2, 2016.

Castro, a Mexican activist who had spent his life involved in a range of social justice campaigns, was in La Esperanza, Honduras, to coordinate a three-day workshop on creating local alternatives to capitalism. Cáceres—one of the most revered environmental, indigenous, and women’s rights leaders in Honduras—had invited Castro to conduct the workshop for members of her organization, the Civic Council of Popular and Indigenous Organizations of Honduras, known by its Spanish acronym, COPINH. When he accepted the invitation to travel to Honduras, Castro knew that it could be dangerous, though he had no idea exactly how grave it would turn out to be.

Berta Caceres Zuniga (daughter of Berta Caceres) stands next to the Gualcarque River, which her mother died protecting. BERTA CÁCERES ZÚÑIGA (DAUGHTER OF BERTA CÁCERES) STANDS NEXT TO THE GUALCARQUE RIVER, WHICH HER MOTHER DIED PROTECTING. 

In recent years, Honduras had become a global leader on lists having to do with violence: the highest number of homicides per capita, the world’s second-most-murderous city (San Pedro Sula), and the most dangerous place on the planet to be an environmental advocate. As the most prominent spokesperson for a fierce indigenous campaign to stop the construction of a hydroelectric dam on the Gualcarque River, Cáceres was no stranger to threats. The struggle over the proposed Agua Zarca dam had become a major political controversy. On one side were the indigenous Lenca people of COPINH, who had staged road blockades, sabotaged construction equipment, and appealed to international lenders to halt financing for the project. On the other were some of Honduras’s wealthiest families, many of them with close ties to the military. Cáceres’s leadership against the dam had earned her much attention, both positive and negative. In 2015, she received the prestigious Goldman Environmental Prize—and leading up to it, she also had received beatings from security forces and some 30 death threats, and spent a night in jail on fabricated charges.

Castro and Cáceres had been friends for more than 15 years and had collaborated on opposing the Free Trade Area of the Americas, open-pit mining, water privatization, and militarization. Castro’s workshop in La Esperanza was focused on developing strategies for moving beyond protest-centered social movements, and Cáceres had been energized by the sessions. That day she left repeated WhatsApp messages for her daughter, Berta Cáceres Zúñiga, who had just left Honduras to resume her graduate studies in Mexico. “She was really happy,” Cáceres Zúñiga said.

After the first day’s workshop, Cáceres had invited Castro to spend the night at her home so that he could have a quiet place to work. They arrived sometime around 10:30 P.M. after driving a mile and a half down a lonely dirt road from the center of La Esperanza. Castro remembers commenting on how isolated the property was. “How is it that you live here alone?” he asked Cáceres as they pulled up to the house.

The old friends spent some time talking on the front porch, and then each went to their own room. It was nearing midnight when the gunmen forced their way into the house and he heard Cáceres’s screams. “That’s when I realized we were dead,” Castro said.

Berta Caceres's sister and motherBERTA CÁCERES’S SISTER AND MOTHER 

In the instant before a shot was fired at him, Castro looked past the gun barrel and into the gunman’s eyes. “When I saw in his eyes the decision to kill me, I instinctively moved my hand and head,” Castro told me, showing me the scar on the back of his hand and lifting up his hair to reveal where a bullet had removed the top of his ear. “The killer experienced an optical illusion that he had shot me in the head. Because in the instant that he fired, I was still. But a millionth of a second before, I moved my hand and head. If I had moved a millionth of a second later, we wouldn’t be sitting here.”

Castro threw himself to the ground and lay still, pretending he was dead. He was bleeding from his ear, which was covered by his thick, curly hair. The gunman turned and walked out of the house.

“A few seconds later,” Castro said, “Berta screamed, ‘Gustavo! Gustavo!’ And I went to her room to help her. But it wasn’t more than a minute before Berta died. I said goodbye to her, grabbed the phone, and went back to my room to start calling people so that someone could come and rescue me. It didn’t take more than 30 seconds, a minute, from the time the killers entered to when they left. Everything happened so quickly. They were there to kill her. It was a well-planned assassination. The only thing they hadn’t anticipated is that I would be there.”

It was two days before Cáceres’s birthday. She would have turned 45.

Contact your members of Congress and urge them to support the Berta Cáceres Human Rights in Honduras Act.

IN 2010, THE RESIDENTS OF RÍO BLANCO, a Lenca community on the banks of the Gualcarque River, noticed workers with heavy machinery. They were “making roads where they had no business making roads,” said Rosalina Domínguez, a community leader there. The Lenca wasted no time in making their opposition known. “We confiscated one of their tractors,” Domínguez recalled. “We didn’t let them get much work done.”

A few months later, a group of men arrived in Río Blanco to show promotional videos for the hydroelectric dam they wanted to build, and to tell the community about the studies they had already done on the proposed project. People were unimpressed by the gesture. “Who gave you permission to conduct those studies?” they asked. An engineer said that the dam would provide the community with jobs, schools, and scholarships for their children. “We told him that it sounded like a bunch of promises that they would never follow through on,” Domínguez said. “So the community told him that we wouldn’t accept the project and that if someday they decided to try and build it anyway, the community would stand up and fight.”

In 2012, the company behind the proposed Agua Zarca dam, Desarrollos Energéticos (or DESA), sought to buy the land along the riverbanks. According to Dominguez, out of some 800 community members, only seven wanted to sell. A year later, the company moved ahead with construction anyway. In March 2013, a number of indigenous farmers walked out to their corn and bean fields to find they were no longer there. “We decided to fight when we saw how they destroyed the cultivated fields without so much as talking to the owners,” Domínguez said. “They plowed straight through the ears of corn and the beanstalks. That is when we blocked the road.”

Indigenous environmentalist Berta Caceres's house, outside La Esperanza, HondurasBERTA CÁCERES’S HOME, OUTSIDE LA ESPERANZA, HONDURAS 

Two days after the Lenca community set up its road blockade, Berta Cáceres arrived. Domínguez and Cáceres had met in 2009, when Cáceres went to Río Blanco to give a talk about the international laws protecting indigenous communities’ rights and to make a case for the importance of protecting the river. When Cáceres returned in April 2013 at the start of the road blockade, “she joined the struggle unequivocally,” Domínguez said. “She stayed with us day and night.”

United in its determination to halt the dam, the community of Río Blanco possessed a clear moral and legal stature: International law states that indigenous communities must give prior consent for projects like Agua Zarca, consent that the dam builders had not received. Cáceres brought to the conflict a strategic savvy honed during 20 years of social-change organizing. Her life to that point had prepared her for this very struggle.

Berta Flores Cáceres was born in La Esperanza in 1971 to a politically active family. Her mother, Austra Bertha Flores López, worked for decades as a midwife, assisting thousands of natural births in the Honduran countryside. She was also—while working full-time and raising 12 children, of whom Berta was the youngest—three times the mayor of La Esperanza, once the governor of the department of Intibucá, and later a member of Honduras’s congress.

Berta took to politics early. At age 12, she ran for student council and began participating in street demonstrations. During political meetings at the family home, she met Salvador Zúñiga  the man with whom she would eventually have four children and share more than 20 years of grassroots struggle. When she was 17, the couple had their first child, a daughter, shortly before crossing the border into El Salvador to join the Farabundo Marti National Liberation Front guerrilla army during that country’s brutal civil war. Her mother speaks of this with pride: “She went to fight, rifle in hand.”

After the war ended, in 1992, Zúñiga and Cáceres returned to Honduras, had their second daughter, Berta, and made a pact to never go to war again. “We understood that war was repugnant,” Zúñiga said. “It was the worst thing that could happen to people.” They committed themselves to “active nonviolence” and together founded COPINH.

In the subsequent years, Cáceres, Zúñiga, and COPINH would lead major indigenous marches to Tegucigalpa, the capital, and establish two autonomous indigenous municipalities—the first in Honduran history. Using grassroots organizing and lawsuits, they were able to halt the voracious logging in Intibuca. They also founded a women’s health center and five indigenous radio stations and established a social-movement training and retreat center on 10 acres of land in La Esperanza. “The whole world admired her,” her mother said. “She traveled abroad to help, to give trainings, to give talks, and to carry the message of what was happening here. She had this immense ability to defeat, a little bit, the huge power of the businesses and the big landowners that were her enemy.”

When Cáceres arrived in Río Blanco in the spring of 2013 to help stop the proposed Agua Zarca dam, she brought with her not only the skills of a seasoned organizer but also a national profile that was essential to elevating the struggle. As the blockade continued, DESA engineers and security personnel repeatedly threatened Río Blanco community members, though Cáceres soon became the focal point for threats and intimidation. DESA charged that the Lenca people—though they were living in their communities and farming their ancestral lands—were trespassing. On several occasions, the police dismantled the COPINH roadblocks, and each time the community put the blockade back in place. In mid-May, the Honduran government deployed the military. Soldiers from the Battalion of Engineers established a base camp inside DESA’s facilities.

The close cooperation between the dam builders and the military was part of a larger relationship. DESA’s executives and board of directors come from the Honduran military and banking elite. DESA’s secretary, Roberto Pacheco Reyes, is a former justice minister. The company president, Roberto David Castillo Mejia, is a former military intelligence officer accused of corruption by the Honduran government’s public auditor’s office. The vice president, Jacobo Nicolas Atala Zablah, is a bank owner and a member of one of Honduras’s wealthiest families.

Within days of the soldiers’ appearance at the site, someone planted a handgun in Cáceres’s car. She had already been searched at several police checkpoints when a subsequent military search suddenly revealed a firearm in her vehicle. Cáceres was arrested and taken to jail. She was able to post bail, and the gun charges were dropped, but then DESA filed a lawsuit against her for illegally occupying company land, and the Honduran federal prosecutors added sedition charges for good measure. Fearful of being arrested again, Cáceres went underground as her attorney fought the charges.

Under the Gun: An Investigation into the Murder of Berta Cáceres

“Everything against Berta shows that there is a connection between the military and the company,” said Brigitte Gynther, who has been working in Honduras with the School of the Americas Watch since 2012. “It was the military that had Berta arrested. The collusion between the military and DESA has been a constant since the beginning.”

Then the standoff turned deadly. On July 15, 2013, COPINH staged a peaceful protest at the dam company’s office. The demonstration had barely started when soldiers opened fire on the COPINH activists at close range, killing community leader Tomas Garcia and wounding his 17-year-old son, Alan.

The military’s attack on unarmed protesters marked a turning point. In August 2013, the giant Chinese dam-construction company Sinohydro pulled out of the project, citing the ongoing community resistance. The International Finance Corporation, a private-sector arm of the World Bank that had been considering investing in the dam, announced that it would not support the project. With funding in jeopardy, work on the dam limped along.

In the spring of 2015, Cáceres traveled to the United States to receive the Goldman Environmental Prize for her leadership in the dam struggle. Sometimes referred to as the Nobel Prize of the environmental movement, the award recognizes individuals who take great personal risks to protect the environment. In that sense, Cáceres was an ideal recipient. Since the dam conflict had begun, she had received many death threats. At one point, another activist had shown her a military hit list with her name at the top. (The Guardian later published an interview with a former Honduran special forces soldier who confirmed the existence of the hit list.)

Many of Cáceres’s friends and colleagues hoped the Goldman Prize would help protect her. “They gave her the Goldman, and I went with her [to the ceremony],” said Melissa Cardoza, a feminist organizer and writer who was a close friend of Cáceres’s. “And I thought, OK, she’s in the clear. This is going to back her up. Because for a long time she told me, ‘They are going to kill me because they won’t be able to put up with our winning this struggle.'”

GUSTAVO CASTRO WAS STILL bleeding from his wound when the cellphone of his dead friend rang. It was Karen Spring, a Canadian activist with the Honduras Solidarity Network. Spring was lying in bed around 1 A.M. on March 3, 2016, when she received a voicemail from a friend who said that Cáceres had been murdered and a Mexican activist was stuck in her house, wounded. When Spring called Cáceres’s number, Castro answered. “I asked him how badly he was injured,” Spring remembered. “He said that he was bleeding from the ear, that there was a lot of blood, but that he was OK.” Castro was terrified that the killers would return and was desperate to get out of the house. He asked Spring if he should call the police, and Spring said she would first try to get COPINH members to rescue him. “You can’t call the police,” Spring told me. “It’s like calling the mafia to the crime scene.”

From the beginning of the investigation, the police tried to blame the murder on someone from COPINH. They repeatedly interrogated Tomás Gómez Membreño, a veteran COPINH member who was among the first to arrive at the murder scene and help Castro. For two days, they detained Cáceres’s onetime boyfriend Aureliano Molina, even though he had not been in La Esperanza on the night of the murder. As detectives interrogated Gustavo Castro to draw a portrait of the man who had shot him, they ignored Castro’s descriptions and kept trying to draw a portrait of Molina. “I realized this days later,” Castro said, “when I saw his picture in the newspapers and I said to myself, ‘That’s the man they were trying to draw.'”

The police initially attempted to involve Castro in the murder. They kept him for days without medical attention, interrogating him at the crime scene over and over. After they told him that he was free to return to Mexico, he was nearly arrested at the airport. Fortunately for him, the Mexican ambassador was accompanying him, and she literally wrapped her arms around Castro and declared, “Consular protection,” allowing him to leave the airport, though not the country. After yet more interrogation, Castro was finally able to return to Mexico and reunite with his family almost a month later.

Two months after Cáceres’s murder, amid massive national and international outcry, Honduran officials began to make arrests. Analyzing phone records, prosecutors sketched an alleged web of complicity involving eight people: an active military officer, Major Mariano Díaz; two DESA employees, an Agua Zarca manager named Sergio Ramón Rodríguez and Douglas Geovanni Bustillo, an ex-military man who was DESA’s chief of security between 2013 and 2015; two former soldiers, Edilson Atilio Duarte Meza and Henry Javier Hernández Rodríguez; and three civilians with no known connections to DESA or the army, Emerson Eusebio Duarte Meza (Edilson’s brother), Óscar Aroldo Torres Velásquez, and Elvin Heriberto Rápalo Orellana. (According to the Guardian, both Díaz and Geovanni Bustillo received military training in the United States.) Honduran officials charged all eight with murder and attempted murder; all but one of the suspects have denied any involvement with the murder.

The arrests immediately cast a shadow on the Agua Zarca dam. Even after Cáceres’s murder, DESA had kept working on the dam. When federal police arrested two DESA employees in connection with the murder, the company halted work. The project remains suspended today. (DESA did not respond to interview requests via email and phone. In statements to the press, the company has repeatedly denied any connection to Cáceres’s murder.)

The Cáceres family and members of COPINH pointed out that investigators had failed to apprehend, or investigate, any possible high-level intellectual authors of the murder. “The public prosecutor accused her of being an instigator and of stealing from a company [DESA]. And now that same institution and the same individuals are the ones investigating her murder,” said Victor Fernández, COPINH’s attorney. “According to the prosecutor’s hypothesis, they have arrested the material authors and the intermediaries. But not the main perpetrators.”

COPINH and the Cáceres family also complained that the investigation had been compromised by political espionage that appears to have accompanied the police inquiry. The entire case file, for example, was supposedly stolen from the trunk of a judge’s car. Cáceres’s house was sealed and guarded by police and soldiers for five months after the murder, as the federal prosecutor’s office conducted its investigation. But when federal officials finally allowed Cáceres’s family back into the property, they realized the house had been broken into while under federal control. Police seals on the home and on Cáceres’s possessions inside were broken, and her two computers, three cellphones, and numerous external hard drives and flash drives were missing. “They stole all the information about COPINH that was in the house,” Cáceres Zúñiga said, referring to government officials.

The Cáceres family’s suspicions about the official investigation are inseparable from the broader atmosphere of distrust that has gripped Honduras since the country’s president, Manuel Zelaya, was overthrown in a 2009 military coup. Zelaya had raised the national minimum wage, proposed turning the massive U.S. military base in Honduras into a national airport, and made promises to indigenous and farmer organizations that he would grant their land claims. Such a program ran counter to the interests of Honduras’s entrenched elite, which deposed him in the middle of the night and put him on a plane in his pajamas. “The right wing didn’t just carry out a coup d’etat; they safeguarded their economic project,” Fernández said. “That is, they used the coup to produce a series of legislative reforms and institutional restructuring that gave them control over key areas and the whole process of remilitarizing the country.”

Soon after the coup, in 2010, a single act of congress granted 41 concessions for hydroelectric dams on rivers across the country. In April of that year, the Honduran government held an international investment convention called “Honduras Is Open for Business.” The country’s mining regulations were relaxed, and a moratorium on new mines was repealed. According to human rights groups, illegal logging increased in the wake of the coup. At the same time, threats against, and murders of, activists began to climb.

“Everything that is happening now stems from the coup,” Cáceres Zúñiga said. “It was the opening of everything that Honduras is going through now. All the violence, corruption, territorial invasions—that is the coup.”

Cáceres was a national leader of the resistance movement against the coup. She took to the streets and to the airwaves. She traveled to El Salvador to participate in a protest outside the building where the Organization of American States was meeting to discuss whether to allow Honduras back into the organization. By the time she took the helm of the struggle against the Agua Zarca dam, the coup government had identified her as an adversary. It was in this context that she became the target of a vicious smear campaign apparently orchestrated by DESA and Honduran officials. “There was this constant defamation campaign, especially for her as a woman. She was painted as this vicious, horrible person,” said Gynther, of the School of the Americas Watch.

Of the eight people currently under arrest and awaiting trial, only one, Hernández Rodríguez, has given detailed testimony that is admissible in court. Hernández Rodríguez was arrested in January 2017 while working at a barbershop in Reynosa, Mexico, and extradited to Honduras. He had been a Honduran special forces sniper with the rank of sergeant stationed in the Lower Aguán Valley and had served directly under Major Díaz. After he left the military, he went to work as a private security supervisor for a palm oil corporation, Dinant, also in the Lower Aguán (see “No One Investigates Anything Here”).

I was able to gain access to an audio recording of Hernández Rodríguez’s testimony. His description of the mechanics of the murder coincides with the physical evidence in Cáceres’s house and with Castro’s eyewitness testimony. While Hernández Rodríguez says that he cooperated with the assassination only under duress and that he didn’t carry a gun the night of the murder, his confession offers some new details. According to Hernández Rodríguez, the murder was planned well in advance: He and Geovanni Bustillo visited La Esperanza in late January and early February. Hernández Rodríguez admits to experience in this kind of political violence: Police have cellphone recordings of him bragging about committing a previous murder and discussing with Díaz what appear to be the logistics for the assassination of Cáceres. And he confirms, using their nicknames, the identities of the men who entered Cáceres’s house and shot Berta and Gustavo: Rápalo Orellana and Torres Velásquez.

Yet all of the physical evidence and testimony still do not answer the question of who, exactly, ordered the assassination. When asked this question by investigators, Hernández Rodriguez responded, “They only said that it was a job that had begun and that it had to be finished. That’s all they said.”

The long-running campaign against Cáceres—plus the alleged involvement of active and former military officers and DESA employees in the coordination and carrying out of the murder—has fueled suspicions that her murder was ordered by people highly placed in the Honduran government, military, and economic elite. (Honduran officials have denied any state connection to the murder.) But, according to COPINH members and Cáceres’s family, police have not sought to establish who was behind the assassination.

The question facing Honduran social movements and the Honduran government is, Will those responsible get away with murder?

A YEAR AFTER HER ASSASSINATION, I went to Cáceres’s home with her daughter. The small green house is surrounded by empty fields and a few other new houses and has beautiful views of the nearby mountains. Cáceres had only recently finished making payments on the home, with funds from the Goldman Prize, when she was killed. At the spot where her mother died, Cáceres Zúñiga maintains a thick circle of cypress and guava leaves from her grandmother’s backyard, arranged around a candle on the floor.

As Cáceres Zúñiga walked me through the property, explaining her understanding of what happened the night of the murder, she expressed frustration at how her mother has been remembered since the assassination. Too often, she scoffed, Berta Cáceres is reduced to being just an “environmentalist” or “Goldman Prize winner,” when in fact she was much more than that. I heard similar complaints from everyone who knew and loved Cáceres.

“It really hurts me when they only call her an environmentalist,” Miriam Miranda told me. “Berta was a feminist, indigenous woman of struggle who definitely fought for natural resources, but she was profoundly feminist.” Miranda is the leader of the Black Fraternal Organization of Honduras, and over the course of 25 years of shared struggle, she and Cáceres developed a deep friendship. She has survived beatings and assassination attempts and, since Cáceres’s murder, has become probably the highest-profile social-movement leader in Honduras. “They ripped out a part of my life,” Miranda said. “[Berta] was always there with me in the hardest moments of my life.”

During the demonstrations and vigils marking the first anniversary of her murder, I heard the following chant over and over: “Berta did not die. She became millions!” In the wake of political murder, one task of survivors is to refuse the logic of killing: the fear, hopelessness, and paralysis. To honor the fallen and what they offered, one must not only continue the struggle but fight harder and become one of the millions in whom those like Cáceres live on.

“Her life’s work was insurrection,” said Melissa Cardoza, the feminist organizer and writer. “One day I was with her when she was being arrested. The police were taking down her information, and I was with her. And the cop asked her, ‘What is your profession?’ And she said, ‘I’m a professional agitator.’ The cop said, ‘I can’t put that down.’ And she asked why not? ‘Because it doesn’t exist,’ the cop said. And so she turns to me and says, ‘You tell them. I’m a professional agitator.’ And so I told the cop, ‘Well, it’s true. That’s what she does.’

“That was our Bertita.”

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Honduras: Justicia en la cuerda floja

A más de un año del asesinato de Berta Cáceres, la justicia se desdibuja como una esperanza vana frente al crimen que marcó un antes y un después para quienes defienden los derechos humanos en Honduras.

Por: Ariadna Tovar

25 May 2017

En Honduras, la justicia pasa de parecer lejana a volverse completamente inasible.

El 23 de mayo, por tercera vez consecutiva, el Juzgado de Letras de la ciudad de Tegucigalpa aplazó la audiencia preliminar en el caso del asesinato de la defensora de derechos humanos y líder lenca, Berta Cáceres.

El Juzgado aceptó la petición de los abogados de la familia y del defensor Gustavo Castro, único sobreviviente del ataque en el que Berta Cáceres fue asesinada el 2 de marzo de 2016, de aplazar la audiencia preliminar de cuatro de lasocho personas acusadas de haber participado en el crimen para el 7 de Junio.

¿La razón? El Ministerio Público entregó la información probatoria que desde hace meses habían solicitado tanto los abogados de la familia y del defensor mexicano, como la defensa de los acusados, apenas el viernes 19 de mayo. Dicho tiempo es a todas luces insuficiente para revisar la información y para permitir que los abogados pudieran prepararse adecuadamente para la diligencia que iba a ser realizada el 24 de mayo.

Ya el 19 de abril, la audiencia había sido suspendida apetición de los abogados de los acusados y de la representación legal de la familia de Berta, debido a que el Ministerio Público hondureño no había entregado la información probatoria completa en la que basa su acusación. El 28 de Abril fue suspendida otra vez porque la información todavía no se hallaba disponible.

Los aplazamientos reiterados de esta audiencia con la que se dará inicio formal al proceso, derivados de la omisión reiterada del Ministerio Público de entregar las pruebas, primero, y hacerlo a tiempo, después, generan muchos interrogantes sobre la auténtica voluntad de las autoridades hondureñas de investigar cabalmente y de manera independiente el crimen de Berta Cáceres.

Honduras y Guatemala: Ataques en aumento en los países más mortíferos del mundo para los activistas ambientales

Foto: Cuartoscuro

A más de un año del asesinato, la justicia se desdibuja como una esperanza vana frente al crimen que marcó un antes y un después para quienes defienden los derechos humanos en Honduras.

Pero nada de esto es una novedad.

Honduras es uno de los países donde la impunidad es la norma en casos de ataques contra personas que defienden los derechos humanos.Esta impunidad alienta que sigan muriendo más personas que son vistas como blanco legítimo de ataques porque cuando atreven a defender el medio ambiente son clasificadas como una “enemigas del progreso”.

En una muestra más de que el Ministerio Público no se preocupa por rendir cuentas en su lucha contra la impunidad, no se presentó a participar en una reunión con la Comisión Interamericana de Derechos Humanos para revisar el cumplimiento de las medidas cautelares otorgadas a la familia de Berta Cáceres y al COPINH. No sobra señalar que Berta Cáceres fue asesinada a pesar de que ella misma había sido cobijada por medidas de este tipo y de que las autoridades hondureñas tenían el deber de protegerla.

Lee también: El único testigo del asesinato de Berta Cáceres rompe el silencio: “Era claro que la iban a matar” 

Así, el riesgo es que nunca se haga justicia y que el nombre de Berta Cáceres engrose la larga lista de personas que fueron asesinadas por el solo hecho de proteger los recursos naturales de los que todos dependemos para sobrevivir.

Desde hace años, las autoridades Hondureñas hacen oídos sordos a las innumerables voces que en cada rincón del planeta cuestionan la realidad que viven quienes allí dedican su vida a la defensa de los derechos humanos.

Liliana María Uribe Tirado, miembro delGrupo Asesor Internacional de Personas Expertas (GAIPE), quienes están realizando una investigación independiente sobre el asesinato de Berta, es una de esas voces.

“Nos preocupa mucho la naturaleza secreta del proceso y la falta de atención a las varias posibles líneas de investigación. Las autoridades deberían prestar atención a la sistematicidad de las agresiones contra el COPINH. El crimen contra Berta se tiene que explicar en ese contexto. Hay más de 12 personas asesinadas del COPINH entonces el nivel de agresión contra la organización es muy fuerte. Todo eso debería ser parte de la investigación,” dijo.

A más de 13 meses del asesinato de Berta Cáceres, las preguntas se acumulan y las respuestas se evaporan.

Una sola cosa es clara: la justicia está en la cuerda floja y las y los hondureños son y seguirán siendo la principal víctima.

Ariadna Tovar es investigadora sobre defensores de derechos humanos en las Américas para Amnistía Internacional.


Ir a enlace original.

Statement from the family of Berta Cáceres on Honduran government deception

It has been 15 months since the assassination of our beloved Berta and the Honduran government continues to obfuscate, delay and impede justice. Our family and our legal team have repeatedly requested documents pertaining to the case that we – by law as a private prosecutor — have a right to have. Yet, the Attorney General and Pubic Ministry have refused to hand over relevant information, violating a court decision.

An example of the hubris with which they operate is that the hearing that began on April 19, 2017 was forced to suspension because the Public Ministry had not provided the family’s legal team with the necessary information.  The court stated the information would be provided on April 28, 2017, however this has yet to happen.   Our legal team went so far as to offer to pay for photocopies, and yet they still will not provide the information.  The legal team has also asked why the government did not seize certain relevant documents during raids conducted at DESA’s offices and is asking why they have not shared the information they did seize.

The government’s machinations illustrate exactly why there is a need for an independent international investigation as we — and the international community — have demanded since Berta’s assassination in early March of 2016.

We demand that the government stop covering up for the assassins and the yet-to-be captured intellectual authors. Is the government of Juan Orlando Hernandez afraid of where a legitimate, unobstructed investigation might lead? Who are they protecting?

We demand justice for Berta.

The Family of Berta Cáceres

Respuesta de representante Norma Torres a la familia de Berta Cáceres

(Rep. Norma Torres D-CA con presidente de Honduras Juan Orlando Hernandez)

A la familia de Berta Cáceres,

Gracias por su carta del 2 de marzo de 2017.

Para empezar, quisiera ofrecer mis más sinceras condolencias por la muerte lamentable de su familiar Berta Cáceres. Perder a un ser querido de una manera tan violenta es una tragedia que ninguno de nosotros debería tener que vivir, y quedarse tanto tiempo en espera de justicia es simplemente inaceptable.

Al igual que muchas personas a través del mundo, me quedé sacudida e indignada cuando Berta Cáceres fue asesinada el 3 de marzo de 2016. Desde entonces me ha quedado claro, que su asesinato no sólo fue un acto deplorable contra un individuo valiente, sino también un atentado contra el derecho de todos los hondureños de defender los derechos humanos, defender los derechos indígenas y defender el medio ambiente. Con mis colegas en el Congreso de los Estados Unidos, he exigido justicia en el caso, y le he instado al gobierno de Honduras que invite a la Comisión Interamericana de Derechos Humanos para asegurar una investigación completa y transparente. Mis colegas y yo hemos enviado cartas al Secretario de Estado de los Estados Unidos y al Embajador de los Estados Unidos en Honduras, y hemos discutido el caso de Berta Cáceres con representantes del gobierno hondureño, incluyendo el Presidente de Honduras.

Los derechos humanos están al centro de la relación de los Estados Unidos con Centroamérica. Seguiremos exigiendo a nuestros socios en la región que rindan cuentas y que cumplan con sus promesas, y por eso he apoyado la inclusión de provisiones que ponen condiciones sobre nuestra cooperación con Honduras, Guatemala y El Salvador. Adicionalmente, creo que mejorar las protecciones para los defensores de los derechos humanos y mejorar la capacidad de los sistemas de justicia para investigar y procesar los delitos violentos, deben ser prioridades principales para nuestra cooperación con Honduras. Sin embargo, como ustedes notan en su carta, no he copatrocinado la Ley Berta Cáceres. Aunque comparto muchos de los objetivos de esa legislación, no creo que la suspensión de toda la asistencia para la seguridad civil para Honduras sea la mejor manera de lograr esos objetivos.

Espero que sepan que voy a seguir abogando por la verdad y la justicia en el caso del asesinato de Berta Cáceres. Además, trabajaré con mis colegas en el Congreso para asegurar que estemos exigiendo que nuestros socios en Centroamérica logran avances en promover y defender los derechos humanos.


Carta a representante Norma Torres pidiendo apoyo para la ley Berta Cáceres

Familia de Berta Cáceres XXXX Xth Ave.
Oakland, California XXXXX

2 de marzo, 2017

3200 Inland Empire Blvd. Suite 200B
Ontario, CA 91764

Estimada Rep. Norma Torres,

Nosotros, la familia de Berta Cáceres —líder indígena y ambientalista, asesinada en Honduras le escribimos hoy para solicitar que apoye la Ley Berta Cáceres sobre los Derechos Humanos en Honduras (Berta Caceres Human Rights in Honduras Act), la cual ha sido introducida esta semana en el Congreso de Estados Unidos.

Siendo la primera congresista centroamericana y líder del Caucus centroamericano en la Cámara de Representantes, su conocimiento y liderazgo en los temas relacionados con América Latina, son cruciales. Creemos que su apoyo a la ley Berta Cáceres sobre los Derechos Humanos en Honduras fortalecerá su posición como defensora de Centroamérica y de los derechos humanos, tanto en Estados Unidos como en Honduras.

La Ley Cáceres llama a que se suspenda toda “…asistencia de seguridad de Estados Unidos a Honduras hasta que cesen las violaciones a los derechos humanos por parte de las fuerzas de seguridad de Honduras y hasta que los responsables de estas violaciones sean llevados ante la justicia”. Un gobierno que no proteja a sus ciudadanos y cuyas fuerzas de seguridad estén implicadas en los ataques y los asesinatos de activistas, no debería estar recibiendo financiamiento y entrenamientos para sus fuerzas de seguridad por parte de los Estados Unidos.

En el caso de Berta, después de docenas de amenazas de muerte e intentos de encarcelarla bajo falsas acusaciones, lograron finalmente silenciarla. Hasta el momento, dos agentes de seguridad del Estado — uno activo y otro retirado — se encuentran entre los implicados de su asesinato. Un antiguo miembro de la policía militar, actualmente escondido, declaró que el nombre de Berta aparecía en una lista de “objetivos a asesinar” que su unidad — entrenada por estadounidenses — había recibido. El antiguo soldado le dijo a The Guardian que estaba “100% seguro de que Berta Cáceres había sido asesinada por el ejército”.

Las niñas y niños de Honduras han perdido a una heroína, alguien a quien poder admirar y a quien hubieran querido imitar. La investigación de su asesinato ha sido una burla a los procedimientos adecuados del orden público. La incompetencia va desde el pisoteo de la escena del crimen hasta la desaparición inexplicable de una de las computadoras de Berta en su casa, al robo de los archivos de su caso del vehículo del magistrado y la detención arbitraria y tortura del testigo clave del asesinato.

Para muchos hondureños y amigos de Honduras, el asesinato de Berta — una de las activistas más queridas y de más alto perfil del país — fue la gota que derramó el vaso. Desde el 2009, cientos de líderes sociales han sido asesinados en Honduras, a menudo con la presunta complicidad de las fuerzas de seguridad del Estado. La mayoría de estos asesinatos nunca son investigados y los responsables nunca juzgados.

Como lo exponía la ley original Berta Cáceres sobre los Derechos Humanos, “Está ampliamente establecido que la policía hondureña es profundamente corrupta y que comete con impunidad abusos de derechos humanos, incluyendo tortura, violación, detenciones ilegales y asesinatos” y exige la protección a “sindicalistas; periodistas; defensores de los derechos humanos; activistas indígenas, afro-indígenas, campesinos y LGBTI; críticos del gobierno; y otros activistas de las sociedad civil”, quienes son blancos habituales de las fuerzas de seguridad por sus declaraciones públicas.

Es por esto que solicitamos de su ayuda para el apoyo a la Ley Berta Cáceres sobre los Derechos Humanos en Honduras. Es cada vez más evidente que el gobierno de Juan Orlando Hernández no tiene la voluntad de actuar de manera contundente para detener los asesinatos de los activistas sociales en Honduras y de conducir investigaciones honestas y exhaustivas de los asesinatos y ataques. Adicionalmente el gobierno consistentemente no ha respetado los derechos básicos de la tierra de los indígenas, como es su obligación según lo establecido por los tratados internacionales.

Le pedimos que se una a nosotros, a Honduras, a Berta y a nuestra familia. Atentamente,

La familia de Berta Cáceres

Hija de Berta Cáceres: Transformar el dolor en acción

Con la muerte de mi madre, el mundo perdió a una estratega integral que lograba articular las luchas, no solo de las comunidades indígenas, sino de las mujeres y de los sectores más desfavorecidos



Marzo es para mí tiempo de reflexión: este mes se cumple el primer año del brutal asesinato de mi madre, Berta Cáceres, lideresa indígena lenca, activista ambiental hondureña por los derechos indígenas, a manos de personas inescrupulosas vinculadas a grandes poderes políticos y económicos que pretenden hacer negocios redondos con nuestros recursos naturales.

Pero más allá del dolor, el asesinato de mi madre me ha dado una nueva misión: llevar su mensaje de justicia a aquellos que se enfrentan a las mismos atropellos que nosotros.

Los pueblos originarios viven tiempos difíciles. Tristemente, las comunidades indígenas hondureñas no son las únicas que sufren hoy los abusos de sus derechos más básicos. Standing Rock se ha convertido en un emblema mundial, pero no es el único caso en nuestra América. La falta de consulta previa en proyectos de desarrollo en Guatemala, así como el centenario conflicto Mapuche en Chile son tan solo dos de los muchos ejemplos de nuestra región.

A doce meses del homicidio de mi madre, han disminuido los trabajos de construcción de la represa Agua Zarca, el proyecto al que mi madre se opuso con pasión y que le costó la vida.

Pero en la práctica nada ha cambiado: el gobierno de Honduras sigue sin revocar la concesión al proyecto, y pensamos que es cuestión de tiempo para que la construcción siga su curso.

Mientras esto ocurre, las autoridades continúan desconociendo nuestros derechos. Recientemente, Honduras modificó el código penal con la mal llamada “ley antiterrorista” para hacer más fácil la criminalización de personas que protesten contra sus abusos, entre los que hay amedrentamiento y compra de conciencias.

Estas sanciones son una preocupación más en un país en el que ya es sumamente riesgoso creer en alguna causa social. Según un reporte reciente de Global Witness, Honduras es el país más peligroso del mundo para los activistas medioambientales.

Para muestra un botón: desde 2010, más de 120 personas han sido asesinadas por oponerse a la explotación de sus tierras ancestrales. Entre esos muertos está el compañero Tomás García, un líder lenca del Consejo Cívico de Organizaciones Populares e Indígenas de Honduras (COPINH), ultimado a sangre fría en julio de 2013 por un militar uniformado. Su delito: protestar a las puertas del proyecto hidroeléctrico Agua Zarca.

Después de un duro proceso judicial, el asesino de Tomás fue condenado por el delito de homicidio en diciembre de 2015. ¿Tendrá el caso de mi madre la misma suerte?

Es cierto que hasta el momento han detenido a varias personas presuntamente vinculadas al asesinato de mi mami, pero aún estamos muy lejos de hacer justicia. Su caso está plagado de serias irregularidades. Entre las más dolorosas su familia, está la obstrucción ilegal de acceso a su expediente. Mi gran temor es que su caso esté siendo contaminado, y que no podamos alcanzar la justicia que tanto deseamos.

En nuestra ardua búsqueda por la verdad, algunas cosas se han logrado. Ante las contundentes manifestaciones de rechazo al asesinato de mi madre, instituciones como el Banco de Desarrollo Holandés y el Fondo Finlandés para la Cooperación Industrial suspendieron temporalmente su apoyo financiero al Proyecto de Agua Zarca.

Pero esto no es suficiente. El gobierno de Honduras debe revocar la concesión a DESA y abandonar por completo el proyecto de Agua Zarca. Por otra parte, Estados Unidos tiene el deber moral de continuar la discusión en el congreso de la ley Berta Cáceres, que propone un bloqueo a la ayuda financiera que ese país otorga a la milicia hondureña, hasta tanto no sean enjuiciadas las personas que ordenaron el asesinato de mi madre. Y también necesitamos de los empresarios quienes, a nivel global deben exigir la obtención del consentimiento previo, libre e informado de las comunidades locales antes de financiar cualquier proyecto de desarrollo, tanto en Honduras como en toda América Latina.

Con la muerte de mi madre, el mundo perdió a una estratega integral que lograba articular las luchas, no solo de las comunidades indígenas, sino de las mujeres y de los sectores más desfavorecidos. La solidaridad que recibimos luego de su asesinato es un reflejo de su gran labor internacionalista. En sus viajes conoció las batallas de muchas otras comunidades, y siempre las tuvo presentes en su discurso y accionar. Eso me queda de ella.

A pesar de todo, mi pueblo lenca continúa orgulloso preservando su cultura ancestral, manejando sus territorios, cultivando sus tierras, protegiendo sus bosques de pino que crecen, imponentes, en medio de las neblinas montañosas y, sobre todo, resistiendo con dignidad a los que buscan apropiarse de estos recursos.

Si hoy pudiera decirle algo a mi madre sería que no se preocupara, porque su lucha sigue viva en mí, en mis hermanos, en nuestra comunidad y, sobre todo en su organización, el COPIHN. Mi esperanza es que la gente joven alrededor del mundo se una a nosotros en la lucha de los pueblos indígenas para que se nos reconozcan los derechos que tenemos sobre nuestras tierras ancestrales. La ciencia demuestra que somos nosotros los mejores protectores de los recursos naturales, esos que representan el futuro de todos nosotros y de nuestros hijos.

Berta Cáceres no debió morir para que su gente pudiera ser escuchada. Pero ahora que se ha ido, solo les pido que no nos dejen solos. No permitan que su muerte haya sido en vano.

Enlace a articulo original

Activists Family Asks Congresswoman to Support Act to Stop Honduran State Repression

Link to original report.

Human rights activists argue that Washington has blood on its hands for its complicity in abuses carried out by Honduran state forces.

One year after the assassination of Honduran Indigenous leader Berta Caceres, human rights organizations and Indigenous communities continue to demand justice in the case, while the international branch of the struggle pressures to an end of U.S. funding for police and military forces accused of human rights abuses in the Central American country.

Caceres’ family sent a letter Thursday to U.S. Representative Norma Torres to ask for her support for the Berta Caceres Human Rights in Honduras Act, which was reintroduced the same day to the House of Representatives after stalling without adequate support since last year. The bill seeks the suspension of Washington’s security aid to Honduras until the country fulfills more rigorous human rights conditions — including an end to abuses by the police and military and justice in cases like Berta Caceres’ murder.

“It is increasingly clear that the government of Juan Orlando Hernandez is unwilling to act decisively to stop the killings of social activists in Honduras and to conduct honest and thorough investigations of killings and attacks,” Caceres’ family members state in the letter to Torres, urging her to “stand with” them and with Honduras. “In addition, the government has consistently failed to respect basic indigenous land rights, as it is required to do under its international treaty obligations.”

The original U.S. bill inspired by Caceres’ murder paints a grim picture of Honduras’ grave human rights situation, including the lack of justice in cases like Caceres’ murder. “Impunity remains a serious problem, with prosecution in cases of military and police officials charged with human rights violations moving too slowly or remaining inconclusive,” it states, adding that the U.S. State Department itself reported in 2015 problems of “corruption, intimidation, and institutional weakness of the justice system” in Honduras.

Caceres’ family addressed the letter to Torres to ramp up individual pressure for support of the bill. Torres, the first and only Central American in Congress and the founder of the bipartisan Central American Caucus, has faced criticism for aligning herself with the Honduran government, backing Washington’s controversial Alliance for Prosperity security aid package for Central America’s Northern Triangle and for refusing to support the Berta Caceres bill.

“We believe that your support for the Berta Caceres Human Rights Act will further strengthen your standing as an advocate for Central Americans and human rights, both in the U.S. and Honduras,” the family wrote in its letter to Torres, imploring her endorsement of the bill.

Caceres’ family also highlighted in the letter the involvement of active and former members of the military — including suspects trained at the infamous U.S. School of the Americas — in her murder, underlining the urgent need for more rigorous conditions on security aid to Honduran state forces. A former member of the military police in Honduras revealed to the Guardian that her name had been at the top of a “hit list” that a U.S.-trained unit received.

“A government that fails to protect its citizens and whose security forces are implicated in attacks and killings of activists should not be receiving security funding and training from the U.S. government,” the letter stressed, adding that Caceres’ murder is only one example among scores of assassinations, attacks and other forms of intimidation targeting activists in the country.

According to a recent report by the international rights organization Global Witness, 120 land and environmental defenders have been killed in Honduras since 2010 after an increase in state-sanctioned abuses in the wake of the 2009 U.S.-backed military coup.

Meanwhile, in Honduras, members of the organization that Caceres founded — the Civic Council of Popular and Indigenous Organizations of Honduras or COPINH — held a march Wednesday in the capital city Tegucigalpa demanding justice one year after her death.

They blasted Honduran authorities over the fact that, to this day, the motive for her assassination has not been identified and perpetrators in the killing not brought to justice. Demonstrators with banners shouted slogans demanding that authorities arrest the masterminds behind Caceres’ murder.

Caceres rose to international prominence for leading the Indigenous Lenca people in a struggle against a controversial hydroelectric dam project in the community of Rio Blanco that was put in motion without consent from local communities. She was also a key leader in the post-coup resistance movement that demanded a constituent assembly to rewrite the Honduran Constitution.

For her environmental and land defense work, she was awarded the prestigious 2015 Goldman Environmental Prize, while at the same time suffering dozens of death threats and other forms of harassment. Berta Caceres was shot dead just before midnight March 2, 2016, when gunmen stormed her house and attacked her.

Caceres’ family claim that the Honduran company behind the hydroelectric project she fought against, Desarrollos Energeticos or DESA, and the Honduran government hired contract killers to murder her and other activists.

Her family and fellow activists insists that her legacy will continue to inspire a movement for rights and justice.

In a statement ahead of the anniversary of her murder, Caceres’ COPINH reiterated calls for justice and an end to unwanted corporate projects on Indigenous land and vowed to forge on in the struggle that Caceres championed in the name of a “just society where life is respected.”

“One year after Berta’s murder, she continues teaching us that ideas cannot be killed and the processes of the people cannot be stopped,” the organization said. “May she continue to be present and our task continue with her legacy of resistance and struggle against injustice.”

“Berta no murió, se multiplicó”: a un año de la muerte de Berta Cáceres

Por Katie Pisa, CNN
05:09 ET (10:09 GMT) 3 marzo, 2017
(CNN) – En uno de los países más peligrosos del mundo, una mujer pagó el precio más alto por su causa.

Un día antes de su 45 cumpleaños, el 3 de marzo de 2016, Berta Cáceres fue asesinada a tiros en su casa después de años de amenazas de muerte por su trabajo como activista de derechos humanos.

La madre de cuatro hijos, miembro del grupo indígena lenca, fue una heroína para las poblaciones indígenas rurales de Honduras, que han estado bajo amenaza constante en los últimos años por los grupos que quieren construir megaproyectos como presas y minas que acabarían con sus tierras.

Fue incansable en su defensa.

Galardonada con el prestigioso Premio Ambiental Goldman en 2015, Cáceres fue considerada como una de las activistas ecologistas más importantes del mundo.

En el primer aniversario de su muerte, hablamos con su sobrino y una de sus amigas más cercanas sobre su lucha por la protección de los derechos humanos y por la justicia en uno de los países más corruptos del mundo, según el ranking de Transparencia Internacional.

Fuerte modelo de rol femenino

Cáceres creció en la década de 1980, en medio de la violencia en Centroamérica y de las guerras civiles en Honduras y el vecino El Salvador.

Su madre, Austra Bertha Flores López, fue partera y alcaldesa de su ciudad natal de La Esperanza. También ayudó a muchos refugiados salvadoreños que huían de una sangrienta guerra civil iniciada en 1980.

“Fue criada por una mujer poderosa”, dice a CNN Karen Spring, quien se hizo amiga de Cáceres en 2009, mientras trabajaba como coordinadora de la Red de Solidaridad Honduras, un grupo canadiense-estadounidense, que apoya causas sociales en el país.

“Ella (la madre de Cáceres) le enseñó sobre comunidades indígenas, las dificultades de las mujeres indígenas y el racismo que sufrían. Berta se crió en ese ambiente”, explica Spring.

Antes, en general, había poca tensión con los lencas porque las élites no habían empezado a perseguir sus tierras, cuenta a CNN el sobrino de Cáceres, Silvio Carrillo.

Carrillo dice la madre de Cáceres (su abuela), cuidó de los Lencas desfavorecidos de la región, que a menudo carecen de acceso a la educación, y estaban sujetos a lo que él llama “racismo omnipresente”. Esto tuvo una gran influencia en sus puntos de vista.

“Todos los días mi abuela atendía a decenas de indígenas que bajaban la montaña para ser atendidas”, dice Carrillo, periodista basado en California que está trabajando para que se investigue el asesinato de su tía.

“Ella ayudó a dar a luz a más de 5.000 niños. Berta vio esto todos los días de su vida”.

De regreso al principio

Para entender verdaderamente a Cáceres, hay que examinar la historia reciente de Honduras, sus luchas y su atmósfera cada vez más peligrosa.

En 1993, Cáceres cofundó el Consejo Nacional de Organizaciones Populares e Indígenas de Honduras (COPINH) con su exmarido Salvador Zúñiga, a quien conoció en su adolescencia.

La organización ayudó a luchar por los derechos del pueblo lenca, testigo de la destrucción de su tierra natal y sus ríos.

Cáceres sabía que a pesar de que los derechos indígenas están reconocidos por la ley, muchos grupos indígenas carecían de títulos claros sobre sus tierras y sufrieron la apropiación de tierras por parte de los poderosos intereses comerciales, dijo Carrillo.

Este conflicto por la tierra es el principal impulsor de la violencia contra los activistas en Honduras, según la organización de vigilancia ambiental Global Witness.

COPINH creció para defender cerca de 240 comunidades lencas, que viven en el oeste de Honduras y en El Salvador, y hacer campaña en contra de la privatización de sus tierras, dice Spring.

A medida que la organización crecía, también lo hacía el perfil de Cáceres en Honduras.

“(Cáceres) tuvo una increíble claridad política y comprensión de los problemas mundiales”, recuerda su amiga.

Fue invitada a hablar por todo el mundo debido a su capacidad de “conectar lo local a lo global”.

Cáceres habló en Europa, Asia, América Latina y en las Naciones Unidas sobre su trabajo y la situación de los grupos indígenas de todo el mundo.

Su carisma, según Spring, era su mejor arma.

“Tenía la capacidad de ir y hablar con las familias pobres, pero también podía entrar en el Congreso de Honduras y relacionarse con ellos, y hablar a su nivel. Era una fuerza a tener en cuenta”, dice.

“Era muy difícil para cualquier empresa llevar adelante un proyecto sin tener que lidiar con ella”.

Carrillo está de acuerdo.

“Ella era una amenaza. Ellos (los poderosos) tenía un problema en sus manos”, dice. “No había otra manera de detenerla… ella era un problema obvio”.

País con problemas

En 2009, un golpe de Estado del Ejército sacó del poder al presidente José Manuel Zelaya.

Desde entonces Honduras se ha hundido en nuevos niveles de corrupción y peligro, según tanto Carrillo y Spring, como los informes de los grupos de derechos humanos que apoyan sus reivindicaciones.

En su informe anual de 2016, Amnistía Internacional describe “un clima general de violencia que ha obligado a miles de hondureños a huir del país. Mujeres, migrantes, desplazados internos, defensores de derechos humanos, especialmente activistas ambientales, (están siendo) blanco de violencia”.

También afirman que “un sistema de justicia débil contribuyó a un clima de impunidad”.

En este ambiente, más de 120 activistas ambientales han sido asesinados en Honduras desde 2010, por lo que es el país más peligroso del mundo para los activistas del medio ambiente, de acuerdo con Global Witness.

El secretario hondureño para los Derechos Humanos se negó a responder a las acusaciones en el informe de Amnistía Internacional, cuando fue cuestionado por CNN.

Amnistía Internacional dice que Honduras debe proteger a los activistas de derechos humanos.

“Honduras se ha convertido en una “zona de exclusión” para cualquiera que se atreva a hacer campaña por la protección del medio ambiente. ¿Cuántos activistas más tienen que ser brutalmente asesinados antes de que las autoridades tomen medidas eficaces para protegerlos?”, se pregunta Erika Guevara-Rosas, directora para las Américas de Amnistía Internacional.

Spring y Carrillo dicen que Honduras ha visto un aumento masivo en proyectos desastrosos para sus comunidades indígenas.

El gobierno de Honduras dijo en repetidas ocasiones que trabaja duro para que los responsables de estos crímenes sean juzgados, y para garantizar que los grupos más vulnerables no sean atacados.

Cuando CNN se acercó al gobierno de Honduras, este proporcionó un comunicado de prensa instando a la Fiscalía a continuar su investigación sobre el caso Cáceres, y expresando su satisfacción con el curso de la investigación hasta el momento.

Trabajo peligroso

En un entorno cada vez más peligroso, y cada vez más crítica con el gobierno, la fama de Cáceres solo crecía.

En 2010, comenzó a trabajar en lo que sería su más famoso -y peligroso- proyecto.

La represa Agua Zarca iba a ser construida en el río Gualcarque, el hogar espiritual de muchos lencas y una fuente vital de agua y alimentos para las comunidades que viven a sus orillas.

Durante un período de cinco años, Cáceres jugó un papel decisivo en una campaña que con el tiempo logró detener la construcción de la represa.

Pero las amenazas que comenzaron en 2013, también crecieron.

Tres años más tarde llegó ese disparo mortal en la noche.

“El asesinato de Berta no fue por un proyecto, fue un asesinato calculado de una mujer que había adquirido mucha importancia, reputación y poder, no a través del dinero o credenciales académicas, sino del trabajo de toda su vida defendiendo los derechos humanos en la región”, dice Spring.

Un lugar peligroso para ser activista

Hoy en día, COPINH continúa la lucha contra proyectos similares a los de Agua Zarca.

El sobrino de Cáceres continúa luchando para mantener su nombre en los ojos del gobierno, y dice que aunque se han hecho arrestos vinculados a su asesinato, deben hacer más para lograr justicia para ella y su familia.

Esta semana, el presidente de Honduras, Juan Orlando Hernández, dijo que el poder ejecutivo está disponible para proporcionar apoyo a la Fiscalía y agregó que el gobierno de Honduras hará todo lo posible para lograr justicia.

Hasta la fecha, ocho personas han sido detenidas por las autoridades en relación con la muerte de Cáceres, incluyendo el hombre que dirigió el proyecto de la represa de Agua Zarca para Desarrollos Energéticos.

Pero la familia dice que no es suficiente. Ninguno de los detenidos parecen ser los autores intelectuales de este crimen, dijo Carrillo.

“La familia ha estado pidiendo una investigación internacional independiente para encontrar a los autores intelectuales, porque hay poca confianza en que vayan a ser encontrados y juzgados en un lugar tan corrupto como Honduras”.

La empresa niega su implicación en el asesinato y en cualquier delito.

“Tenemos que denunciar quién diseñó el crimen, quien lo planeó, que pagó por él, y también a las personas dentro de la empresa que promovieron el acoso, la persecución, la criminalización que condujeron a su asesinato”, dijo la hija de Cáceres, Berta Zúñiga Cáceres, a CNN en Español.

En una declaración con motivo del aniversario del asesinato de Cáceres, Susan Gelman, presidenta de la Fundación Ambiental Goldman, describió su muerte como una pérdida incalculable para los “activistas en todo el mundo en primera línea contra los proyectos de desarrollo destructivos y el cambio climático”.

“Continuamos llenos de tristeza, pero con determinación y con lo que Berta llamó la mejor forma de resistencia: la alegría”, agregó.

Carrillo dice que hay un dicho hondureño que la familia de Cáceres y sus amigos siguen repitiendo: “Berta no murió, se multiplicó”.

Declaración del senador Patrick Leahy sobre Berta Cáceres

2 de marzo, 2017

Declaración del senador Patrick Leahy sobre Berta Cáceres

Señor Presidente, quiero llamar la atención del Senado sobre el hecho de que ha transcurrido ya un año desde el asesinato de Berta Cáceres, una renombrada activista indígena hondureña que dedicó — y finalmente entregó — su vida a defender la tierra, el agua y otros recursos naturales del pueblo lenca.

Luego de un intento inicial por parte de la policía hondureña — e incluso de algunos altos funcionarios — de retratar falsamente el homicidio como un crimen pasional, una nada

infrecuente estrategia para encubrir la complicidad oficial en estos casos, ocho hombres han sido arrestados incluyendo uno en servicio activo y dos oficiales militares en retiro.

Aunque funcionarios hondureños han negado cualquier participación del gobierno en el asesinato de la Señora Cáceres y minimizado el arresto del Mayor Mariano Díaz, presurosamente dado de baja del ejército, hay razones para mantenerse escéptico.

Díaz, un condecorado veterano de las Fuerzas Especiales, fue nombrado jefe de inteligencia del ejército en 2015 y para el momento del asesinato se encontraba, según informes, en proceso de ser promovido a teniente coronel. Se afirma también que otro sospechoso, el teniente Douglas Giovanny Bustillo, ingresó al ejército al mismo tiempo que Díaz. Los dos sirvieron juntos y aparentemente mantuvieron contacto luego de que Bustillo se retirara en 2008.

Es particularmente inquietante y significativo que, según reportes de prensa, tanto Bustillo como Díaz pudieron haber recibido entrenamiento militar por parte de los Estados Unidos.

Un tercer sospechoso, el sargento Henry Javier Hernández, fue francotirador de las fuerzas especiales que trabajó bajo el mando de Díaz. También parece haber sido informante de inteligencia militar luego de abandonar el ejército en 2013.

Según reportes de prensa, el primer sargento Rodrigo Cruz, un ex oficial del ejército que desertó luego de la muerte de Cáceres y permanece hasta hoy escondido, afirmó que el alto mando del ejército hondureño entregó al comandante de la Fuerza de Tarea Conjunta Xatruch, en la que se encuentra la unidad a la que él pertenecía, una “lista negra” de objetivos con nombres y fotografías de activistas a ser asesinados, y que el nombre de Cáceres figuraba en esa lista. Esto suena muy parecido a los escuadrones de la muerte de El Salvador durante los ochenta.

Cinco civiles sin registro militar conocido también han sido detenidos. Entre ellos se encuentra Sergio Rodríguez, un ejecutivo de la represa hidroeléctrica Agua Zarca, a la que Berta Cáceres se opuso durante largo tiempo.

Dicho proyecto es liderado por Desarrollos Energéticos S.A. (Desa), con financiación internacional y el decidido respaldo del gobierno hondureño. De acuerdo con reportes de prensa, el presidente de la compañía, Roberto David Castillo Mejía, es un antiguo oficial de inteligencia militar y su secretario, Roberto Pacheco Reyes, un ex-ministro de Justicia. Desa contrató al ex teniente Bustillo como jefe de seguridad entre 2013 y 2015.

La señora Cáceres reportó múltiples amenazas de muerte relacionadas con su campaña contra la represa, incluyendo varias provenientes de empleados de Desa. El gobierno hondureño ignoró en su mayoría sus pedidos de protección, y Desa continua negando cualquier participación en su asesinato.

Señor presidente, es inconcebible para cualquiera que conozca Honduras que este indignante crimen haya sido llevado acabo por estos individuos sin órdenes de arriba. La pregunta es si la investigación identificará a los autores intelectuales, cosa que casi nunca ocurre en Honduras. De hecho, como Global Witness, el Departamento de Estado de los Estados Unidos y otros han documentado, ha habido decenas de asesinatos de activistas ambientales en Honduras que no han sido nunca investigados de manera creíble y por los cuales nadie ha sido castigado.

No dudo que una de las razones por las cuales este caso ha progresado en modo alguno es porque los expertos de las agencias estadounidenses encargadas del cumplimiento de la ley, respaldados por la embajada estadounidense, han ayudado con la investigación, y gracias a los esfuerzos del fiscal general Oscar Fernando Chinchilla.

En cualquier caso, y como he mencionado antes, en Honduras, donde la impunidad es la norma, un caso de semejante importancia, tanto doméstica como internacional, debería ser objeto de una paralela investigación independiente. Las entidades que de manera obvia deberían asumir dicha tarea son la Comisión Interamericana de Derechos Humanos y la Misión de Apoyo Contra la Corrupción y la Impunidad en Honduras (MACCIH). Sin embargo el gobierno de Honduras continua rechazando una investigación de este tipo.

Los Estados Unidos y Honduras tienen una atormentada historia, aunque nosotros y el pueblo hondureño compartimos muchos intereses. Queremos continuar ayudando a Honduras a enfrentar la profundamente enraizada pobreza, la desigualdad, violencia e impunidad que han causado tanto sufrimiento y privaciones, y contribuido a la migración de decenas de miles de hondureños, incluyendo niños, a los Estados Unidos.

Pero para este Senador, eso requiere resolver el caso de Berta Cáceres y asumir investigaciones y procesos judiciales fidedignos en torno al indignante número de asesinatos de otros activistas, periodistas y defensores de derechos humanos ocurridos durante los últimos años. Aquello implica el reconocimiento público y defensa, por parte de las autoridades hondureñas, del legítimo rol de dichos activistas, que en el pasado han sido ignorados, amenazados y tratados como legítimos blancos. Solo entonces será claro que el gobierno hondureño está comprometido con la justicia, y que nuestra asistencia obtendrá resultados duraderos.

El Departamento de Estado necesita investigar extensivamente y de modo transparente si el mayor Díaz y el teniente Bustillo fueron realmente entrenados por los Estados Unidos. Si es así, el Congreso y el pueblo hondureño merece saber cómo fueron seleccionados, qué tipo de entrenamiento recibieron, así como cualquier medida tomada para mejorar el proceso de evaluación de potenciales beneficiarios y para monitorear la conducta de aquellos que han recibido entrenamiento por parte de los Estados Unidos.

Finalmente, y como lo he dicho anteriormente, hasta tanto el proyecto Agua Zarca y otros similares sigan adelante ignorando las objeciones de los pueblos indígenas cuyos medios de

subsistencia y culturas están intrínsecamente ligadas a los ríos que impactan, las confrontaciones y la violencia continuarán. El gobierno hondureño, al igual que otros gobiernos de la región, deben cambiar su manera de hacer negocios en áreas en las que los derechos e intereses de los pueblos indígenas han sido violados e ignorados.

Dada su vergonzosa historia, el proyecto Agua Zarca debería ser cancelado. Otros proyectos hidroeléctricos y extractivos en territorios indígenas deberían ser reconsiderados por el gobierno hondureño, y su continuidad ser permitida solo luego de un proceso basado en el consentimiento previo, libre e informado por parte de las comunidades afectadas.